Quand une espèce protégée en tue une autre, que doivent faire les écologistes?

Quand une espèce protégée en tue une autre, que doivent faire les écologistes?
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Dans un monde où la faune est une histoire humaine, la mission de la conservation de la nature semble claire: œuvrer pour empêcher la faune de s'éteindre et pour récupérer les populations qui sont sur le point de disparaître. En général, protéger la faune signifie réduire la mortalité d'une espèce en atténuant ou en éliminant les menaces. Cela a souvent été aussi simple que de protéger ou de restaurer un habitat essentiel, ou de supprimer une espèce non indigène en concurrence pour les ressources.

Mais dans l'environnement naturel actuel de plus en plus perturbé, la plus grande menace qui pèse sur une espèce que les défenseurs de la nature tentent de protéger et de rétablir est… une autre espèce que les défenseurs de l'environnement tentent de protéger et de rétablir. Lorsque cela se produit, les solutions proposées aux environnementalistes et aux gestionnaires de la faune deviennent très rapidement compliquées et compliquées. "L’un des défis auxquels nous sommes confrontés aujourd’hui en matière de conservation marine est de savoir comment gérer avec succès", a déclaré le biologiste marin Christopher Lowe, directeur du Shark Lab de la California State University Long Beach. "À mesure que les populations se rétablissent, elles créent de nouvelles interactions imprévues qui peuvent souvent opposer des espèces protégées – même si beaucoup ont historiquement eu des interactions écologiques."

Un article publié ce printemps offre l'un des derniers exemples de ce phénomène. Le rétablissement de grands requins blancs, autrefois surexploités, a été présenté comme étant – mais la récupération d'un grand prédateur signifie plus de bouches à nourrir. Dans cet article, des chercheurs de l'aquarium de Monterey Bay ont montré que le rétablissement des populations de grands requins blancs rend plus difficile le rétablissement d'une autre espèce protégée de la surexploitation passée: la loutre de mer. "Les loutres de mer de Californie sont de plus en plus menacés par les morsures accidentelles de requins blancs qui migrent vers la côte pour se nourrir de phoques, d'otaries et de baleines parfois balayées", explique l'auteur principal Jerry Moxley, chercheur à l'aquarium de la baie de Monterey. "Plutôt que de consommer des loutres en guise de proie, la morsure mal dirigée est exploratoire pour le requin et pourtant conséquente pour les loutres blessées. C'est vraiment un perdant-perdant, car le requin gaspille de l'énergie et rate une occasion de se nourrir, et la loutre périt souvent. Sans calorie. graisse riche pour alimenter les gros poissons prédateurs, les requins blancs se retrouvent avec une boule de poil au lieu d’une boule de graisse – et rejettent le repas. "

Il existe de nombreux autres exemples d'espèces protégées qui interagissent négativement les unes avec les autres. Dans le nord-ouest du Pacifique, par exemple, il existe un renouvellement (protégé en vertu de la loi sur la protection des mammifères marins) visant à offrir davantage de saumon et d'autres aliments aux orques en voie de disparition. Et dans le sanctuaire marin national du nord-ouest des îles hawaïennes, toute pêche est illégale (à l'exception de certaines pratiques autochtones traditionnelles), mais les autorités gouvernementales doivent les empêcher de manger des bébés phoques moine d'Hawaii en voie de disparition. Les humains sont tentés d’intervenir de la sorte, mais les éthiciens de l’environnement déconseillent de perturber davantage l’écosystème dans le but de réparer les dommages que nous avons déjà causés. "Si je vois que vous avez une croissance cancéreuse à la jambe, je ne peux pas simplement vous coincer et faire une opération chirurgicale pour éviter vos souffrances, même si je suis un excellent chirurgien et que vous en bénéficierez énormément. Je dois agir avec prudence, en respectant vos droits et vos désirs – en partie parce que je ne connais peut-être pas beaucoup de choses sur votre histoire, mais que je ne les comprends peut-être pas non plus », déclare Benjamin Hale, éthicien de l'environnement, Université de Colorado Boulder, auteur de. "Si nous prenons des mesures pour empêcher un groupe d'animaux de mener leur vie à leur façon, nous produirons une cascade d'effets que nous ne pouvons pas complètement comprendre, libérant des avenirs que nous ne pouvons pas anticiper."

Les environnementalistes notent que bon nombre de ces interactions complexes entre espèces menacées se produisent uniquement parce que les humains ont perturbé l'équilibre naturel de l'écosystème. "Ces types de conflits sont le produit d'un système extrêmement perturbé", a déclaré Kim Delfino, directrice du programme californien de Defenders of Wildlife, une organisation à but non lucratif. "Pour les loutres de mer, le problème du requin blanc est en réalité un problème de super petite population de loutre de mer restreinte et d'un habitat très dégradé comprenant des forêts de varech en déclin. Je ne pense pas qu'il y ait plus de grands requins blancs qu'il n'y en aurait Pour les lions de mer et les saumons (et les orques), il y a si peu de saumons en raison de la destruction des zones de reproduction du saumon et des effets du changement climatique. Les phoques et les grands requins blancs ne sont que le symptôme d'un problème plus vaste. ne traitera pas la maladie qui cause réellement le déclin des poissons et de la faune en péril. "

Dans le cas des grands requins blancs et des loutres de mer, la fixation de l'habitat de la loutre peut être un moyen efficace d'aider les loutres (et autres animaux sauvages californiens) sans nuire aux requins. "On sait que les loutres de mer augmentent la biodiversité et la résilience dans les écosystèmes forestiers de varech", déclare Teri Nicholson, experte en loutre de mer, de l'aquarium de Monterey Bay, coauteur du journal. "Historiquement, ces écosystèmes auraient pu servir de refuges naturels aux grands prédateurs marins et pourraient le faire à nouveau. Nous devons nous concentrer sur la résilience des écosystèmes et sur des objectifs qui englobent des communautés entières d'espèces sauvages. L'habitat est important. Nous savons que le risque de morsure de requin diminue considérablement avec l'augmentation couvert de varech sur la côte californienne. Si les loutres peuvent établir des forêts de varech persistantes, le refuge pourrait amortir les interactions indésirables avec d'autres prédateurs essayant de gagner leur vie dans la Californie moderne. "

Bien que ces interactions problématiques entre espèces protégées puissent causer beaucoup de maux de tête et de brûlures d'estomac entre-temps, les scientifiques sont convaincus que, à mesure que les humains en apprendront davantage, nous parviendrons à résoudre correctement les problèmes complexes liés au rétablissement de la faune. "Nous n'avions pas fait beaucoup d'études écologiques avant de conduire ces populations d'animaux sauvages à la quasi-extinction", a déclaré Salvador Jorgenson, de l'aquarium de Monterey Bay, expert en grands requins blancs et coauteur de l'étude sur les requins et les loutres. «Maintenant qu’ils se rétablissent, nous apprenons des interactions que nous n’avions pas prévues entre eux. Nous apprenons au fur et à mesure. La bonne nouvelle pour la Californie, c’est que, pour le moment du moins, nous semblons aller dans la droite. direction."

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