Mystère résolu: le réchauffement d'un superpolluant conduit en Chine

Mystère résolu: le réchauffement d'un superpolluant conduit en Chine
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BOULDER, Colorado – Les scientifiques, les gouvernements et les groupes environnementaux se concentrent sur ce qui pourrait être la première histoire policière mondiale sur les émissions. C’est un effort pour déterminer combien d’entreprises malhonnêtes ont pu violer le Protocole de Montréal en vendant des isolants contenant un produit chimique interdit 5 000 fois plus puissant que le dioxyde de carbone.

La Chine a ouvert une enquête sur plus de 1 000 entreprises afin de déterminer quelles entreprises chinoises violaient le droit international en utilisant du trichlorofluorométhane, également appelé CFC-11, dans l'isolation en mousse plastique. Les enquêteurs disent qu’il est possible que des milliers de tonnes de matériaux isolants aient été fabriqués pour les maisons et autres bâtiments et soient distribués dans tout le pays.

Le traité de 1987 interdisait ce produit chimique, car il faisait partie de la famille de substances décrites par les scientifiques comme les "principaux coupables" de l’appauvrissement de la couche d’ozone atmosphérique, qui protège les personnes des rayons ultraviolets du cancer. Le produit chimique peut aussi nuire aux cultures.

Le Protocole de Montréal a été salué comme l’un des outils juridiques les plus puissants du monde contre les dommages environnementaux futurs. Son calendrier prévoyait une interdiction totale du CFC-11 d'ici à 2010, mais Stephen Montzka, chercheur à la Division de la surveillance mondiale de la NOAA, a découvert quelque chose d'étrange dans les échantillons de l'atmosphère qu'il testait en 2014.

Les données de la NOAA montraient un déclin constant du gaz interdit jusqu’en 2013 environ, mais les nouveaux échantillons recueillis dans des flacons montraient ce qu’il appelait des statistiques «suspectes,« bosses et tremblements »statistiques hebdomadaires. "Je ne pouvais pas croire que quelqu'un ne faisait pas attention à cela", a-t-il rappelé lors d'une interview. "Ou est-ce que j'ai commis une erreur au laboratoire?"

Les erreurs étaient certainement possibles. Il y a au moins trois manières différentes d'identifier le gaz invisible et inodore, et Montzka les a toutes vérifiées. Ils ont montré que le pourcentage infime de CFC-11 dans ses échantillons continuait de diminuer, mais que le taux de déclin avait ralenti. Dans certains échantillons, il semblait être en augmentation.

Mais d'où viennent les augmentations dans le monde?

Il a fallu trois ans à Montzka et à d’autres enquêteurs pour le préciser. Il existe deux réseaux mondiaux de surveillance de l'atmosphère dans le monde. La NOAA, une unité du département du commerce, en a une. Un second, plus grand, est géré par des agences et des institutions d’un groupe international de pays, dont les États-Unis. Il s’agit de l’expérience avancée sur les gaz atmosphériques mondiaux (AGAGE).

Montzka s'y rendit pour vérifier ses conclusions. Ray Weiss, géochimiste à la Scripps Institution of Oceanography de San Diego et l’un des leaders du réseau AGAGE composé de 50 stations d’observation mondiales, se réjouit de l’avoir fait. "Steve obtient de très bonnes notes pour avoir examiné ses données", a expliqué Weiss.

La preuve du ralentissement étrange du déclin du CFC-11 avait également commencé à apparaître dans les données AGAGE. «Steve a examiné la situation de plus près que nous», a expliqué Weiss. Les deux enquêteurs et leurs équipes ont commencé à assembler leurs pièces de ce vaste puzzle.

Un problème avec lequel ils ont lutté est la présence de lacunes dans leurs réseaux. Les deux systèmes reposent sur des points d'observation distants où l'atmosphère est parfaitement mélangée. Cela leur permet d’obtenir une moyenne mondiale des produits chimiques dans l’atmosphère sans être submergé par les polluants des zones industrielles.

Montzka en est venu à soupçonner que les augmentations provenaient de l'hémisphère nord. Il avait des données d'Hawaii qui indiquaient l'Asie comme la source la plus probable.

Les scientifiques des deux réseaux ont utilisé des modèles pour faire marche arrière les conditions météorologiques qui ont amené le CFC-11 à leurs postes d'observation. En mai 2018, Montzka avait suffisamment de preuves pour publier un article en La nature, l’un des principaux journaux scientifiques au monde.

Cela a sonné une alarme.

Il semblait que quelqu'un s'approvisionnait en CFC-11. Selon les estimations de Montzka, les émissions étaient passées à 67 000 tonnes métriques par an. C’était plus que quelques usines de production et assez pour retarder la récupération de la couche d’ozone, a-t-il estimé, d’une décennie.

Les critiques de la conclusion ont fait valoir que le produit chimique, autrefois utilisé comme réfrigérant, pourrait notamment fuir par d'anciens systèmes de refroidissement. D'autres ont émis l'hypothèse que des émissions de CFC-11 émanaient de stocks d'isolation précédemment construits dans des bâtiments ou stockés dans des entrepôts.

Une agence à but non lucratif basée à Washington, DC, l’Environmental Investigation Agency, spécialisée dans les enquêtes sous couverture, en a monté une rapidement en Chine. Ils ont visité un certain nombre de sociétés et ont rencontré des employés dans 18 d’entre elles qui ont expliqué qu’elles avaient décidé de continuer à utiliser du CFC-11 pour fabriquer de la mousse isolante et des panneaux, car c’était une substance meilleure et moins chère à utiliser.

"Il était de notoriété publique qu'il s'agissait d'une substance interdite", a expliqué Avipsa Mahapatra, responsable de la campagne sur le climat de l'EIA. "Il est clair qu'il y avait des liens avec des organismes locaux chargés de l'application des lois à certains endroits." Elle a rappelé à quel point les employés de certaines entreprises locales se sont vantés que, selon les accusations de l'EIA, ils avaient reçu des avertissements des municipalités alors que des inspecteurs du gouvernement s'apprêtaient à se rendre.

La Chine connaissait un boom de la construction. Il y avait une forte demande pour l'isolation et les risques «étaient très faibles», a expliqué Mahapatra. Certaines entreprises ont loué des usines pour fabriquer de la mousse isolante à base de CFC-11. "D'autres proposaient de le vendre sur Internet."

Un résultat a été «Blowing It», un rapport d'EIE publié en juillet 2018 qui a permis de provoquer une enquête nationale sur plus de 1 172 entreprises chinoises. Quelques arrestations ont été signalées et des tonnes de CFC-11 confisqués, mais Mahapatra, récemment rentré de Pékin, explique que des responsables gouvernementaux lui ont dit que l'enquête avait été compliquée. "Je ne pense pas que nous ayons encore les chiffres définitifs", a-t-elle déclaré.

Un autre résultat a été une déclaration de la China Plastics Processing Industry Association, qui a déclaré que ses membres refuseraient l'utilisation de produits chimiques illégaux.

Montzka et Weiss sont parmi les 32 scientifiques qui ont co-écrit un nouveau La nature article, publié hier. Il dit qu'ils ont suivi au moins 40% à 60% des émissions mondiales de CFC-11 dans deux des provinces du nord-est de la Chine: le Shandong et le Hebei. L'étude ne révèle «aucune preuve» d'augmentation significative des émissions d'autres pays asiatiques ou d'autres régions du monde où des postes d'observation pourraient les détecter.

Le groupe de travail qui surveille le problème du Protocole de Montréal s’est réuni à deux reprises récemment, et M. Montzka s’est dit convaincu que les enquêteurs chinois "ont hâte de s’engager dans cette voie".

Weiss en convient, mais note que la connaissance du monde sur l’étendue de la propagation du problème des CFC-11 se limite à ce que les réseaux mondiaux peuvent détecter et mesurer. À l'heure actuelle, les scientifiques peuvent observer la partie orientale de la Chine, l'ouest du Japon, la péninsule coréenne et certaines parties de l'Amérique du Nord, de l'Europe et de l'Australie méridionale.

Il a noté qu'il y a de grandes étendues du monde qui ne sont pas observées. C’est un problème, pense-t-il, qui pourrait hanter les dirigeants mondiaux à l’avenir. Il se peut qu’un jour, le processus comptable nécessaire pour déterminer quels pays réduisent leurs émissions, soit conforme à l’objectif de l’Accord de Paris de limiter les températures mondiales à 1,5 degrés Celsius au milieu du siècle.

"Que va-t-il se passer lorsque certaines nations seront à la traîne?", A demandé Weiss. «Il va y avoir du doigt. Certains diront, eh bien, nous avons fait notre part. "

Les dirigeants mondiaux n’ont pas consacré suffisamment de ressources aux systèmes d’observation permettant de localiser les émissions illégales de CFC-11, a-t-il estimé. Sans plus de financement, il n’existera aucune vision véritablement globale des produits chimiques interdits.

"Nous l'avons fait pour la prolifération nucléaire", a ajouté Weiss, soulignant qu'il existe 80 stations d'observation et quelque 300 sismographes prêts à localiser des essais clandestins d'armes nucléaires dans le monde entier. "Nous devrions faire la même chose pour l'ozone et le changement climatique."

Reproduit à partir de Climatewire avec l'autorisation de E & E News. E & E fournit une couverture quotidienne des nouvelles essentielles en matière d’énergie et d’environnement sur.

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