Les hominidés sont peut-être des fabricants d'outils à la pointe de la technologie il y a 2,6 millions d'années



Les découvertes en Afrique de l’est de ce qui pourrait être le plus vieil instrument de pierre taillé de façon experte suggèrent que les premiers membres du genre humain, Homo, ont inventé ces outils il y a environ 2,6 millions d'années, selon les chercheurs. Mais leurs conclusions sont controversées.

Les nouvelles découvertes sur un site en Éthiopie appelé Ledi-Geraru correspondent à un scénario dans lequel divers archéologues affirment David Braun de l’Université George Washington à Washington, D.C., et ses collègues. Les artefacts de Ledi-Geraru datent de 2,58 millions à 2,61 millions d’années, l’équipe publie son rapport en ligne le 3 juin dans le Actes de l'Académie nationale des sciences.

Une autre équipe avait précédemment mis au jour des pierres tranchantes, un site éthiopien à proximité (SN: 17/04/04, p. 254). Jusqu'à présent, il s'agissait des exemples les plus anciens de dispositifs de coupe et de creusage aux arêtes systématiquement affûtées. Les archéologues qualifient ces types d’artéfacts d’outils d’Oldowan, car les premiers exemples ont été découverts dans la gorge Olduvai, en Afrique de l’Est.

Les estimations d’âge des artefacts Ledi-Geraru ont été déterminées en fonction de l’endroit où ils ont été trouvés, entre une couche datée de cendres volcaniques et des sédiments préservant une inversion connue du champ magnétique terrestre. Les outils de pierre à Ledi-Geraru «sont probablement plus vieux de 50 000 ans, mais ils pourraient être plus vieux de 100 000 ans par rapport aux artefacts de Gona», explique Braun. Son équipe a récupéré 300 artefacts en pierre, notamment des roches à arêtes vives et des roches plus grosses à partir desquelles ces outils ont été frappés. Ces découvertes ont été éparpillées parmi 330 os fossilisés d’animaux non humains.

Fin pointu

L'un des plus anciens outils taillés connus, mis au jour en Éthiopie, est présenté ici sous différents angles sur les photographies, en haut, et sur les modèles informatiques en 3-D, en bas.

Des outils de pierre plus anciens ont été découverts. Par exemple, sur un site appelé Lomekwi 3, beaucoup d’entre elles sont peut-être les mieux adaptées au martèlement d’objets, il y a 3,3 millions d’années (SN: 13/06/15, p. 6). Des preuves contestées, fondées sur d'éventuelles incisions à l'aide d'outils en pierre sur deux os d'animaux âgés de 3,4 millions d'années, suggèrent que Australopithecus afarensis, anciens hominidés mieux connus pour le squelette partiel de Lucy, (SN: 9/11/10, p. 8). Et les chimpanzés actuels et, un signe qu'un tel comportement remonte loin dans l'évolution des primates (SN: 26/11/16, p. 16).

Mais les artefacts Ledi-Geraru indiquent que Homo, dont l'origine remonte probablement à 2,8 millions d'années et qui est basé sur (SN: 04/04/15, p. 8Le groupe Braun affirme que la fabrication d’outils de pierre a atteint un nouveau niveau, caractérisé par un affûtage des arêtes qualifié.

L'archéologue Ignacio de la Torre de l'University College London, qui n'a pas participé à la nouvelle étude, en convient. “L’association des outils Oldowan aux premiers Homo peut être mieux expliqué par les changements de régime alimentaire et l'accès à la viande animale par le nettoyage », dit-il.

Les os d'animaux découverts avec les artefacts Ledi-Geraru provenaient de créatures telles que des gazelles et des girafes qui auraient habité des prairies ouvertes avec peu d'arbres, selon l'équipe de Braun. Les chercheurs soupçonnent que ce paysage présentait probablement de fréquentes opportunités de récupération. L’espèce de Lucy aurait vu moins de carcasses d’animaux frais, selon elle, car la même partie de l’Afrique de l’Est comportait des arbustes avec des peuplements occasionnels d’arbres et des zones boisées à son époque.

La capacité de couper de la viande et d’autres aliments avec des outils en pierre peut avoir influencé la transition vers des dents plus petites observée au début de la grossesse. Homo spécimens, le groupe de Braun est titulaire.

L’archéologue Sonia Harmand, de l’Université Stony Brook de New York, n’a trouvé aucun outil de pierre datant de 3,3 à 2,6 millions d’années. Il n’est donc pas clair si les artefacts Ledi-Geraru représentaient un changement rapide dans la fabrication d’outils ou un développement de techniques antérieures. Des flocons à arêtes vives frappés de plus gros rochers ont été découverts au Kenya, dans Lomekwi 3, de sorte que les précurseurs des techniques d’Oldowan pourraient avoir commencé à se développer dès il ya 3,3 millions d’années, selon Harmand, qui a dirigé les fouilles de Lomekwi 3.

ANCIEN FLYOVER Un drone offre une visite panoramique du site de Ledu-Geraru en Éthiopie et du lieu où les scientifiques ont mis au jour ce qu’ils disent sont les plus anciens outils en pierre connus aux arêtes tranchantes.

D’autres chercheurs mettent en doute les conclusions de Braun et de Harmand. Les découvertes de Ledi-Geraru ajoutent à une image de plus en plus confuse des débuts de la fabrication d'outils de pierre, explique l'archéologue Manuel Domínguez-Rodrigo de l'université Complutense de Madrid. Jusqu'à ce qu'une analyse détaillée de la formation de sédiments sur le site de Ledi-Geraru soit publiée, il reste sceptique quant à l'affirmation selon laquelle les artefacts récemment découverts ont été retrouvés là où ils ont été déposés ou sont aussi vieux qu'ils ont été rapportés. De même, Domínguez-Rodrigo soupçonne que les artefacts de Harmand Lomekwi 3 reposaient à l'origine dans des sédiments beaucoup plus jeunes, avant que l'érosion et l'eau ne les entraînent sur une pente de 3,3 millions d'années. Et le piétinement des animaux a probablement créé les incisions rapportées sur des os d'animaux du temps de Lucy, soutient-il.

Les artefacts Ledi-Geraru ont également été trouvés sur une pente où ils auraient pu se déposer dans les sédiments après 2,6 millions d'années, a déclaré l'archéologue Yonatan Sahle de l'Université de Tübingen en Allemagne. Sahle a déjà participé à des travaux sur le terrain à Ledi-Geraru avec le groupe de Braun, mais ne fait pas partie du nouveau document. Il est "tout simplement injustifié" de marquer les outils de pierre découverts à Ledi-Geraru comme les plus anciens spécimens d’Oldowan sans analyse plus approfondie des sédiments, affirme Sahle. Même l’identité évolutive et l’âge de la mâchoire de Ledi-Geraru initialement attribuée à Homo sont à gagner, dit-il.

L'étude microscopique des sédiments de Ledi-Geraru indique que des artefacts en pierre ont été déposés au bord d'un lac et rapidement recouverts par la terre qui maintenait les découvertes dans leur position d'origine, dit Braun.

Pour le moment, les positions divergentes des scientifiques sur la fiabilité et les implications d’anciennes preuves en matière de fabrication d’outils semblent également rester en place, si elles ne sont pas gravées dans la pierre.