Des écologistes tentent de restaurer un écosystème ravagé par la guerre au Mozambique

Des écologistes tentent de restaurer un écosystème ravagé par la guerre au Mozambique
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Le parc national situé au sud de la vallée du Grand Rift, en Afrique, était autrefois considéré comme un paradis pour la faune. Les hippopotames se prélassaient dans les eaux luxuriantes du lac Urema, au Mozambique, et des milliers d’antilopes traversaient les savanes et les plaines inondables du parc. Les troupeaux d'éléphants et la fierté des lions attiraient des touristes internationaux.

Puis la guerre civile a éclaté dans la nation sud-africaine en 1977, laissant le parc national de Gorongosa dans un état désastreux. Fermé en 1983, le sanctuaire est devenu un champ de bataille, avec des animaux abattus pour se nourrir ou – dans le cas des éléphants – de l'ivoire pour financer les combats. Des populations de buffles africains, de gnous bleus et de zèbres, composées de milliers de personnes, ont chuté jusqu'à ce qu'il en reste 15 ou moins. Des centaines de lions, de léopards et de chiens sauvages se sont enfuis, sont morts de faim ou sont morts dans des pièges et des pièges à mâchoires d'acier. À la fin de la guerre en 1992, il ne restait plus que des lions, leur nombre étant à un chiffre.

L’état de ruine du parc a inspiré un effort scientifique complexe de la part des responsables du Mozambique et d’une équipe internationale de scientifiques visant à restaurer non seulement la faune et la flore du parc, mais également tout un écosystème – un défi de taille qui n’a été que rarement tenté. L'exemple le plus connu d'un tel effort à ce jour est probablement la réintroduction de loups gris dans le parc national de Yellowstone il y a environ 25 ans, avec des résultats inégaux jusqu'à présent.

Ramener Gorongosa nécessitera bien plus que la réintroduction d’une espèce. Il faudra rétablir au moins 10 espèces et réduire le braconnage généralisé. Environ une décennie après le début du projet, les scientifiques ont connu un succès mitigé.

«C’est un grand défi», déclare Robert Pringle, écologiste à l’Université de Princeton. Il est l’un au moins d’une douzaine de scientifiques originaires de plusieurs pays, dont le Mozambique, le Kenya et les États-Unis, qui suivent la croissance des populations animales et d’autres modifications de l’écosystème de Gorongosa.

Reste à savoir si la restauration de Gorongosa est possible. La science écologique a pour objectif de pouvoir guérir les habitats naturels ravagés par la guerre, le développement ou l'extraction de ressources, explique Pringle. Mais les scientifiques travaillent toujours sur la bonne recette, en examinant des facteurs tels que la manière dont le mélange d'espèces façonne un écosystème et la manière dont les prédateurs affectent le comportement des proies.

«Ce qu’offre Gorongosa, en raison de son dynamisme, c’est la possibilité de tester certaines de ces idées de manière extrêmement puissante», déclare Pringle.

Pourtant, il dit: "Je ne pense pas que ce sera jamais comme avant."

Herbivores mélangés

L’organisation américaine à but non lucratif lancée en 2004, un peu plus d’une décennie après la fin de la guerre, a démarré avec 40 millions de dollars et un accord de 20 ans avec le gouvernement du Mozambique pour la reconstruction et la conservation du parc. La motivation n’était pas que scientifique. Situé sur la côte est de l’Afrique et connu pour ses plages blanches comme la porcelaine et ses riches récifs coralliens de l’océan Indien, le Mozambique était impatient de développer son tourisme. Les dépenses des visiteurs, qui représentaient 4,2% de l’économie du Mozambique en 1998, peu après la fin de la guerre civile, s’élèvent actuellement à environ 10%, selon le Conseil mondial du voyage et du tourisme.

Des gardes du parc ont été embauchés et formés pour lutter contre le braconnage dans un parc qui, avec ses 4 000 kilomètres carrés environ, est un peu plus grand que Rhode Island. De 2015 à 2016, des rangers ont été enlevés par des braconniers et des chasseurs dans tout le parc, selon un rapport de novembre 2018 Conservation biologique étude.

L’enlèvement des pièges semble avoir aidé le seul grand prédateur restant de Gorongosa. La population de lions est rapidement passée de 30 à 50 individus en 2012 à 150 en 2018, explique la biologiste de la conservation Paola Bouley, directrice associée du programme Carnivore de Gorongosa. Avec 100 lions vivant en dehors du parc, «nous sommes assis à environ la moitié des lions nécessaires pour maintenir une population viable», dit-elle.

De 2007 à 2014, les gestionnaires de parc ont réintroduit six espèces d'herbivores, dont 210 buffles d'Afrique et 180 gnous bleus, ont annoncé des chercheurs le 13 mars PLOS ONE.

Jusqu'à présent, les tendances en matière de population animale vont dans la bonne direction. Le nombre de buffles est passé de 15 en 2001, soit le premier dénombrement de ces animaux après la guerre, à près de 1 000 en 2018, tandis que les hippopotames, par douzaines en 2000, ont atteint le chiffre de 546.

Néanmoins, la population de mammifères du parc ne ressemble guère au mélange d’animaux de Gorongosa à son apogée. La grande biomasse herbivore du parc – une mesure utilisée par les écologistes pour estimer la quantité d’énergie disponible au niveau suivant de la chaîne alimentaire – a retrouvé environ 95% des niveaux d’avant-guerre. Mais les plus gros mangeurs de plantes – éléphants, hippopotames et buffles – qui constituaient jadis 89% de la biomasse des herbivores du parc, ne représentaient que 23% en 2018, selon des chercheurs PLOS ONE papier.

A leur place, les plus petites antilopes, notamment les roseaux, les roseaux et les koudous, représentent désormais 98% des plus gros herbivores du parc et 80% de la biomasse de ses grands herbivores. Le plus abondant est le waterbuck (Kobus ellipsiprymnus), une espèce d’antilope à cornes en spirale, comptant plus de 55 000 individus et plus de 10 fois plus d’animaux qu’avant la guerre. Les scientifiques soupçonnent le succès de Waterbuck de rester dans les plaines inondables autour du lac Urema et dans les ruisseaux qui s’y déversent, ce qui rend l’animal plus difficile à chasser pour les lions et les lions.

«Ils sont extrêmement difficiles à atteindre sans se faufiler dans un marais», déclare Pringle.

La richesse des antilopes provient en partie du fait qu'elles se reproduisent deux fois plus souvent que les buffles et 10 fois plus souvent que les éléphants. Mais cela peut aussi s'expliquer par ce qui manque encore au parc: le gros de ses carnivores. Les prédateurs aident à équilibrer un écosystème en contrôlant le nombre d’animaux phytophages. Trop peu de prédateurs peuvent conduire à une surcroissance des herbivores, ce qui peut mettre en péril la capacité des plantes à supporter.

Le manque de carnivores peut également avoir enhardi des animaux plus en aval de la chaîne alimentaire, qui affichent maintenant des comportements inhabituels.

Retour déséquilibré

Avant la guerre civile au Mozambique, des milliers des plus grands herbivores, tels que les buffles, les hippopotames et les éléphants d’Afrique, constituaient la majeure partie de la biomasse des herbivores de Gorongosa – une mesure en kilogrammes par kilomètre carré de la masse de l’écosystème consommée par les mammifères phytophages. Cette masse a considérablement diminué pendant la guerre, mais a depuis rebondi à un niveau comparable à celui d'avant-guerre, mais avec une grande différence. Les antilopes dominent désormais la grande biomasse herbivore du parc.

Modification de la biomasse des herbivores dans le parc national de Gorongosa

Le pouvoir de la prédation

Avant la guerre, l’antilope de guillon de Gorongosa (Tragelaphus sylvaticus) étreignaient les ombres des forêts, où leur fourrure brun tachetée de blanc cannelle se fondait dans le fond. Maintenant, ils parcourent effrontément des plaines ouvertes où leurs prédateurs naturels, leurs léopards et leurs chiens sauvages, pourraient facilement les repérer. Et les antilopes ont commencé à manger de l'eau Bergia mossambicensis, une plante à fleurs feuillue dans les plaines inondables du parc que presque aucun autre animal ne mange.

L’audace de la gueule de bois a donné aux scientifiques l’occasion de tester l’impact des carnivores sur le comportement des autres animaux, rien que par la peur.

«Nous ne faisons que commencer à comprendre l’impact total que les prédateurs peuvent avoir sur les populations de proies, ainsi que la manière dont ils peuvent affecter la structure de la communauté», a déclaré Liana Zanette, écologiste de la faune à la Western University de London, en Ontario, qui n’a pas participé aux travaux. La restauration de Gorongosa.

La simple menace d'être tué peut avoir une incidence sur l'endroit où un herbivore va, ce qu'il mange et à quelle vitesse il se reproduit. «Les prédateurs ont des effets bien au-delà de ce que nous aurions pu imaginer», déclare Zanette. Mais l'idée a généralement été documentée dans des scénarios plus simples ou artificiels, tels que les araignées et les nymphes de sauterelles dans un terrarium.

Les scientifiques pensaient que le bushbuck pourrait revenir à la forêt si les antilopes pensaient que les prédateurs étaient de retour dans le parc, même s’ils ne l’étaient pas.

Justine Atkins, écologiste à Princeton, ainsi que leurs collègues, ont exposé le bushbuck à une série de tromperies: jouer avec des grognements de léopards sur des haut-parleurs et diffuser de la fausse urine de carnivore et du parfum de lion achetés en ligne. En l'espace de deux jours, les Bushbuck, des générations nées après la guerre et n'ayant probablement jamais rencontré de prédateur, étaient plus fréquents qu'avant l'expérience, ont annoncé les chercheurs le 12 avril. Science. L’antilope reste à 150 mètres en moyenne des haut-parleurs qui grondent.

Atkins et son équipe ont également installé des cages autour de 42 légumineuses pour les protéger de l’antilope et simuler le retour de celle-ci dans la forêt. Environ deux semaines plus tard, les plantes avaient augmenté de deux centimètres de plus et avaient recouvert environ 100 centimètres carrés de sol de plus que les waterworts non protégés.

Être capable de démontrer ces effets en cascade dans la nature et dans un écosystème aussi complexe comparé aux expériences antérieures plus simples était surprenant, déclare Atkins. Jusqu’à présent, les scientifiques n’ont essayé cette expérience qu’avec le guib, alors on ne sait pas comment les autres herbivores pourraient réagir. Néanmoins, «si nous voulons que Gorongosa revienne à ce qu’il était, ou du moins qu’il soit plus semblable à ce qu’il était avant la guerre, les grands carnivores sont vraiment un élément clé», déclare Atkins.

Ramener les chiens

Au printemps 2018, le département de la conservation de Gorongosa a pris les premières mesures pour élargir le bassin de prédateurs de l’écosystème. Il a publié 14 chiens sauvages africains en voie de disparition (Lycaon pictus) volé d’Afrique du Sud. Un autre pack, composé de 24 personnes, sortira en juillet.

«C’est une vague de dents qui s’annonce», explique Bouley, du programme carnivore de Gorongosa. Jusqu'à présent, les chiens ont principalement chassé l'antilope, allant même dans les marécages pour s'attaquer au waterbuck. Les chiens tuent au moins deux animaux par jour, et parfois jusqu'à six, dit-elle.

Il faudra plus de chiens pour constituer une population plus nombreuse afin d'éviter la consanguinité et de mieux résister aux menaces telles que les maladies et les catastrophes naturelles. «En fin de compte, nous rétablissons l’équilibre qui existait il ya quelques décennies à peine», a déclaré Bouley, basé à Sofala, au Mozambique. Cet équilibre incluait davantage de carnivores en compétition, pas seulement les chiens et les lions. Construire ces populations et établir un équilibre entre elles et leurs proies prendra probablement encore plusieurs décennies, si cela est possible.

Dans les réseaux alimentaires complexes avec plusieurs prédateurs et connexions, «vous seriez fou de penser qu'il se réorganiserait rapidement pour revenir à son état initial», déclare Tom Hobbs, un écologiste des populations de la Colorado State University de Fort Collins qui ne participe pas aux travaux. à Gorongosa. Le fait de replacer les prédateurs dans un écosystème endommagé n’inverse pas nécessairement les résultats obtenus après leur élimination.

Hobbs a constaté cela en étudiant les effets de la réintroduction de 14 loups gris en 1995 (Canis lupus) dans le parc national de Yellowstone, qui s'étend à travers le Montana, le Wyoming et l’Idaho. Après que les chasseurs et les gardes aient anéanti les loups du parc dans les années 1920, la population de wapitis s’est rapidement accrue. Les wapitis ont rongé les jeunes saules dont dépendaient les castors de la zone nord du parc pour se nourrir et construire leurs barrages. Les castors ont donc cessé de construire des barrages, ce qui a permis aux ruisseaux de s'écouler plus rapidement et de s'enfoncer plus profondément dans le sol.

Près de 25 ans après le retour des loups, la population de wapitis de Yellowstone a diminué. Mais les deux chercheurs ont rapporté Janvier 2019 en Écohydrologie. Et les ruisseaux courent toujours dans le nord du parc. L’avenir des saules de Yellowstone reste difficile à prédire, dit Hobbs, qui n’a pas participé à la Écohydrologie étude. "Mais nous pouvons dire sans aucune ambiguïté qu'ils ne retournent pas rapidement à l'état d'avant le loup."

L’avenir de Gorongosa

Gorongosa est en expansion, en partie pour faire de la place aux prédateurs. Environ 2 800 kilomètres carrés d'une ancienne réserve de chasse privée obtenue en 2017, et sur lesquels un autre petit paquet de chiens sauvages a été trouvé, devraient faire partie du parc national de Gorongosa en août. Les responsables du parc supervisent également la conservation dans une vaste zone en dehors des limites du parc, y compris une zone tampon à la périphérie du parc où vivent environ 200 000 personnes.

"Nous ne savons pas si notre état actuel sera un état permanent", a déclaré Marc Stalmans, scientifique en matière de conservation, directeur des affaires scientifiques du parc national de Gorongosa à Sofala et coauteur de la PLOS ONE et Science papiers. Il soupçonne Gorongosa d’être encore en transition, notant que le parc national du lac Nakuru, au Kenya, a également connu une période de déséquilibre entre espèces dans les années 1970 – entre zèbres, buffles, fouet des phacochères et phacochères -, selon le rapport de chercheurs du mois d’avril 2012. Biodiversité et conservation.

Dans l’idéal, les scientifiques souhaitent voir toutes les espèces historiques de Gorongosa revenir dans des populations autonomes, même si ce n’est pas le cas à l’origine. Cet objectif peut se heurter à un certain nombre d'obstacles inconnus, allant de la modification des conditions climatiques à la concurrence accrue pour les ressources en eau avec les communautés humaines environnantes. Mais les scientifiques peuvent s’attacher à rétablir les principes fondamentaux, à savoir un équilibre entre les espèces herbivores et carnivores du parc.

"Nous devons préserver les valeurs essentielles de ce que le parc était", déclare Stalmans, bien que les scientifiques ne puissent dire avec certitude à quoi cela ressemble. Avant la guerre civile, "le système évoluait-il dans une certaine direction?", Demande-t-il. Ou peut-être que les écologistes visent quelque chose qui est juste un instantané dans le temps. "Ce sont des questions pour lesquelles nous n'avons pas de réponse."

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