Les ennemis de l'exploitation des fonds marins pressent les États-Unis de peser les impacts sur le climat

Les ennemis de l'exploitation des fonds marins pressent les États-Unis de peser les impacts sur le climat
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Les intérêts du secteur minier sont en course pour extraire des minéraux du fond de l'océan qui seraient utilisés dans les batteries de véhicules électriques.

L’exploitation des grands fonds marins pourrait commencer d’ici 2025 ou plus tôt, en fonction du rythme des négociations internationales qui reprennent cette semaine à Kingston, en Jamaïque.

Les écologistes, qui veulent ralentir la course vers le fond marin, seront présents lors de la 25e édition de l’Autorité internationale des fonds marins (ISA) des États-Unis, appelant à une protection ferme des fonds marins internationaux.

Deep Sea Conservation Coalition, l’Union internationale pour la conservation de la nature et Greenpeace, qui avait initialement mis l’accent sur les risques pour la biodiversité et les dommages potentiels causés aux écosystèmes sensibles, examinent maintenant de plus près les conséquences pour le climat de l’autorisation des entreprises privées de creuser du cobalt et d’autres ressources. minéraux recherchés utilisés dans la fabrication de batteries lithium-ion.

"En influant sur les processus naturels qui stockent le carbone, l'exploitation minière en eau profonde pourrait même aggraver le changement climatique en libérant du carbone stocké dans les sédiments d'eaux profondes ou en perturbant les processus qui aident à piéger le carbone et à le libérer dans ces sédiments", a déclaré Greenpeace dans un rapport publié à l'avance des discussions.

L'inquiétude grandissante suscitée par le changement climatique et les efforts visant à décarboniser les transports sont l'un des principaux moteurs du regain d'intérêt pour l'exploitation minière des fonds marins. Une tentative antérieure d'accélérer les choses au sein de l'autorité a pris fin brusquement avec la crise financière mondiale de 2008-09.

Le cobalt fait partie des ressources des fonds marins prisées par les intérêts miniers. L’année dernière, l’Agence internationale de l’énergie a averti qu’une augmentation de la fabrication de batteries de véhicules électriques pourrait entraîner une grave pénurie de cobalt vers 2025 – à peu près au moment où les experts prédisent que l’exploitation minière des fonds marins sera généralisée.

Les caractéristiques géologiques anciennes qui se sont formées au fond de l'océan au cours de millions d'années sont riches en cobalt, ainsi qu'en cuivre, zinc, nickel, or, manganèse et minéraux de terres rares, des ressources qui se sont accumulées à des concentrations plus élevées que ce que l'on peut trouver dans les mines terrestres.

Ocean Minerals LLC discute de la demande de cobalt pour la fabrication de véhicules électriques dans ses terrains à des investisseurs potentiels. Cette société envisage de extraire du cobalt dans les eaux situées à proximité des îles Cook du Pacifique Sud et a présenté son plan d’activités à la dernière conférence Advanced Automotive Battery à San Diego, selon le site Web de la société.

Le changement climatique sera au centre des discussions parallèles à l'ISA cette semaine.

Les scientifiques qui adhèrent à la Deep Ocean Stewardship Initiative (DOSI) ont récemment discuté des conséquences de l'exploitation minière sur les fonds marins pour le climat et ont publié un document d'orientation devant être présenté aux gouvernements membres de l'ISA. Parmi les auteurs de la note de synthèse figurent des chercheurs de la Scripps Institution of Oceanography de San Diego, du Natural History Museum de Londres et de la Philadelphia’s Temple University.

Ils ont conclu que l’exploitation minière des fonds marins exacerberait les changements déjà en cours dans les océans et les fonds marins en raison du réchauffement de la planète. Ils conviennent également que l'activité minière elle-même pourrait augmenter les concentrations de gaz à effet de serre dans l'atmosphère en perturbant les stocks de carbone, bien qu'ils voient trop d'incertitude quant à l'ampleur potentielle de l'impact.

«La perturbation des microbes et l'élimination des animaux, combinée à la température changeante et à l'appauvrissement en oxygène par les panaches de sédiments, pourraient altérer le transport du carbone en eau profonde et les puits de sédiments, d'importants services écosystémiques en eaux profondes qui éliminent le carbone de la biosphère», ont-ils écrit. "Cependant, l'ampleur de ces effets est théorique à ce stade et doit être davantage évaluée et prise en compte."

Loin d'être conclu

Les sessions tenues l'été dernier pour discuter de l'exploitation minière océanique ont attiré le plus grand nombre de participants à ce jour et ont été retransmises sur Internet en cinq langues, soulignant l'intérêt croissant pour l'exploitation des fonds marins alors que le marché des véhicules électriques se développe à l'échelle mondiale (7 août 2018).

Les gouvernements ISA se sont donné comme échéance 2020 de finaliser un code minier, mais ils doivent également organiser des contrôles environnementaux et des réglementations financières, y compris un système permettant de verser une partie des produits de l'activité minière océanique aux membres de l'autorité, en particulier aux pays en développement.

Et la société qui était autrefois considérée comme la plus avancée dans le développement et le déploiement de la technologie d’exploitation minière en eau profonde est au bord de la faillite après avoir adopté un plan d’exploitation des sulfures près des sources hydrothermales en Papouasie-Nouvelle-Guinée.

«Je dirais qu’il est possible mais peu probable que l’ISA approuve la réglementation sur les contrats d’exploitation ce mois-ci. L’année prochaine, c’est un meilleur choix », a déclaré Conn Nugent, directeur du projet d’exploitation minière des fonds marins des Pew Charitable Trusts. "Et nous ne devrions pas oublier que la réglementation des contrats n'est qu'une partie – même si elle est très importante – d'un code minier ISA global."

Les gouvernements sont néanmoins déterminés à respecter l'échéance de 2020 et l'ISA a franchi une étape récente lorsque sa commission juridique et technique a approuvé un projet de règlement en mars, ce que l'organe onusien a salué comme une "avancée majeure vers la mise en place d'un régime juridique complet pour l'exploitation des fonds marins au-delà de la juridiction nationale. "

Trois caractéristiques sont les principales cibles des intérêts des sociétés minières des fonds marins: les sulfures polymétalliques présents à proximité d’évents hydrothermaux, les croûtes de ferromanganèse et les nodules polymétalliques.

Les liquides ultra-chauds sortant des bouches hydrothermales alimentent en écosystèmes des formes de vie évoluées qui ne se trouvaient nulle part ailleurs, mais ils ont également déposé de grandes quantités de cuivre, de fer, de plomb et d’or, selon les propres études d’ISA. Des sulfures polymétalliques tels que ceux trouvés dans la dorsale médio-atlantique sont candidats à l'extraction des ressources.

La société canadienne Nautilus Minerals Inc. a mis au point une technologie permettant d'exploiter les sulfures polymétalliques, mais l'analyse de rentabilité est beaucoup plus délicate. La survie même de Nautilus est maintenant remise en question après que la situation financière précaire de la société l’a contraint à se protéger de ses créanciers et à se retirer de la cote de la Bourse de Toronto. En avril, quatre des cinq administrateurs de la société et son directeur général ont démissionné. Nautilus collabore maintenant avec PricewaterhouseCoopers pour organiser une restructuration ou trouver un acheteur.

Les croûtes ferromanganaises sont également candidates à l'exploitation minière des fonds marins. Ces couches relativement minces de gisements minéraux se forment sur les surfaces dures des monts sous-marins, parmi les plus riches en diversité biologique des profondeurs de l'océan. Atteindre le cobalt, le nickel, le fer et d'autres métaux contenus dans ces croûtes signifierait couper et gratter le fond.

Certains pensent que l'exploitation est le plus susceptible de commencer avec des nodules polymétalliques. Ces pépites de manganèse, de cobalt et de cuivre de la taille d'une pomme de terre peuvent être trouvées dans les profondes plaines abyssales des océans, mais les gouvernements sont particulièrement intéressés par une forte concentration de nodules situés dans la zone Clarion-Clipperton, une caractéristique s'étendant sur quelque 3 000 kilomètres d'eaux internationales. dans le Pacifique.

Les nodules polymétalliques sont les plus faciles à extraire, car les machines n'ont besoin que de les ramasser du fond de l'océan, perturbant ainsi les sédiments meubles. C’est le plan d’Ocean Minerals LLC.

Mais même cette activité peut menacer les stocks de carbone en haute mer, prévient Greenpeace.

"Les sédiments d'eaux profondes sont connus pour être un stock important à long terme pour le carbone bleu, le carbone qui est naturellement absorbé par la vie marine, dont une partie est transportée jusqu'au fond de la mer lorsque ces créatures meurent", a expliqué le groupe.

Questions sur les impacts climatiques

Tous les experts ne sont pas convaincus que l’exploitation minière des océans pourrait aggraver le climat.

Les sédiments accumulés et le carbone organique libéré par l'exploitation des fonds marins n'auront «pratiquement aucun effet» sur le climat, a déclaré Dorrik Stow, géoscientifique de l'Écosse en affectation à la China University of Geosciences de Wuhan.

"La quantité de perturbations pouvant être provoquées par le dioxyde de carbone séquestré dans les sédiments est d'une ampleur presque terriblement minimale" par rapport à d'autres facteurs pouvant entraîner des émissions massives de carbone dans les océans, a déclaré Stow dans une interview.

«Il existe des endroits où vivent des organismes que nous venons tout juste de découvrir et que nous ne comprenons pas beaucoup, et les habitats d'eaux profondes pourraient être irrémédiablement endommagés en termes de destruction d'habitat, mais ce n'est pas une telle implication pour le CO2», Stow a dit.

Les scientifiques de DOSI estiment que l'incertitude entourant les implications de l'exploitation minière des fonds marins sur le climat n'est pas une raison pour se laisser aller à la complaisance. Le groupe a déclaré que la norme ISA ne traitait actuellement pas du changement climatique dans ses réglementations existantes ou en attente. Ils vont faire pression pour que l’agence américaine intègre le changement climatique lors de l’élaboration des plans régionaux officiels de gestion de l’environnement.

Les groupes environnementaux qui tentent d’influencer le processus d’ISA militent en faveur de la création de zones d’interdiction des mines dans les zones identifiées pour des concessions. Ils veulent pas moins de 50% des zones d'intérêt considérées comme interdites aux mineurs, des protocoles environnementaux stricts étant appliqués dans les parties restantes.

La prévision et la modélisation du changement climatique doivent également jouer un rôle dans les études d’impact sur l’environnement des entreprises, a insisté DOSI.

«Les évaluations d’impact sur l’environnement, la surveillance et la planification environnementale régionale peuvent permettre de déterminer en quoi les océans en mutation augmentent les risques d’effets nocifs sur le milieu marin», a déclaré le groupe. "Fondamentale est l'évaluation des changements attendus, en utilisant les meilleures informations scientifiques disponibles, y compris la modélisation détaillée du climat océanique."

Les scientifiques de DOSI ont ajouté: «Les considérations relatives au changement climatique peuvent améliorer la gestion de l'environnement et réduire les risques pour le patrimoine commun de l'humanité.»

Les discussions du conseil de l'ISA commencent aujourd'hui. La vingt-cinquième session de l’Assemblée générale de l’Autorité internationale des fonds marins se réunit le 22 juillet.

Reproduit à partir de Climatewire avec l'autorisation de E & E News. E & E fournit une couverture quotidienne des nouvelles essentielles en matière d’énergie et d’environnement sur.

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