Le plastique aéroporté souffle jusque dans l'Arctique

Le plastique aéroporté souffle jusque dans l'Arctique
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Il y a quelques années, Melanie Bergmann, une écologiste marine, a visité l'étude sur l'archipel norvégien isolé de Svalbard et a étudié les effets du changement climatique sur les écosystèmes marins arctiques. Elle ne cessait de noter la quantité de déchets plastiques dans les échantillons et les images du fond marin à proximité. Après plusieurs analyses, elle et son équipe ont trouvé de minuscules morceaux de plastique pénétrant dans les sédiments du fond de la mer et les eaux de la mer et se sont retrouvés gelés en couches de glace de mer. Comme la présence humaine dans l'Arctique était relativement légère, la grande question était de savoir comment tout ce microplastique y était arrivé.

Nous savons maintenant qu’au moins une partie de ce gaz souffle dans l’Arctique par l’atmosphère et dérive jusqu’à la surface. Telle est la conclusion d’un échantillon de neige arctique réalisé par Bergmann, scientifique principale à l’Institut Alfred Wegener de recherche polaire et marine, et ses collègues. L'ouvrage, publié mercredi dans Progrès de la science, fournit également davantage de preuves que des particules de plastique circulent sans cesse dans l’atmosphère, soulignant à quel point le problème de la pollution plastique est omniprésent. Il montre «la manière dont le microplastique est transporté dans le monde entier, même dans les endroits les plus reculés de la planète», explique Bergmann.

Les microplastiques sont de minuscules morceaux de plastique résultant de la dégradation de matériaux plastiques plus volumineux, tels que des sacs ou des bouteilles, dans l'environnement, ainsi que des fibres synthétiques pouvant se détacher des vêtements et autres articles en tissu. Leur taille peut varier d'un grain de riz à la taille d'un virus, et ils se présentent sous la forme d'une gamme vertigineuse de polymères plastiques et de produits chimiques ajoutés. Leur petite taille, associée aux inquiétudes suscitées par leur charge chimique potentiellement toxique, a suscité des inquiétudes quant à leurs impacts potentiels sur les écosystèmes et la santé humaine.

En raison de ces préoccupations, ces dernières années, un nombre croissant de scientifiques s’efforçaient de suivre le mouvement des microplastiques autour de la planète, transportés par les fleuves, transportés par les courants océaniques et emportés par le vent avant de retomber au sol. . Leur mouvement dans les airs est particulièrement troublant en raison du risque que les humains les inhalent, un problème de santé possible qui a été peu étudié jusqu'à présent. «Il y a beaucoup (de microplastique) sur le marché, et c’est une voie supplémentaire à laquelle nous n’avons pas accordé l’attention requise jusqu’à présent», déclare Bergmann.

Étudier la quantité de microplastique en train de tomber de l'atmosphère dans l'Arctique était délicat, car l'environnement est trop rude pour des filtres à air sophistiqués. «Nous avons eu l’idée de goûter à la neige», explique Bergmann, car la neige élimine toutes sortes de particules de l’atmosphère lorsqu’elle tombe. Elle et ses collègues se sont rendues en hélicoptère sur des glaces flottantes dans le détroit de Fram entre le Groenland et Svalbard, au nord de la Norvège, pour obtenir des échantillons de neige. L’équipe a ensuite comparé ce qu’ils avaient trouvé dans les échantillons arctiques à la neige provenant des Alpes suisses à population modérée et de la ville de Brême en Allemagne.

De la neige a également été collectée à Bremen, en Allemagne, afin de comparer le nombre et les types de particules microplastiques provenant d’un lieu urbain beaucoup plus proches des sources potentielles que ceux de l’arctique lointain. Crédit:

Comme prévu, la neige arctique contenait moins de particules microplastiques que les échantillons des autres sites, beaucoup plus proches des sources potentielles. Mais les chiffres dans les échantillons arctiques étaient encore assez élevés, explique Deonie Allen de la Faculté d'ingénierie des sciences de la vie à Toulouse, en France (ENSAT), qui a étudié la microplastique mais n'a pas participé à cette étude. «Nous ne nous attendions pas à trouver ces chiffres élevés», déclare Bergmann. Grâce à la technique relativement sensible qu'elle et son équipe ont utilisée, ce qu'ils ont trouvé est probablement le plus bas de ce qui existe: étude après étude a montré que la quantité de particules microplastiques augmente à mesure que leur taille diminue et qu'il existe des particules trop petites pour les méthodes de détection actuelles .

Les conclusions de Bergmann rejoignent celles d’un Allen dans les Pyrénées lointaines qui ont mesuré les retombées atmosphériques de microplastiques, à la fois en termes de nombre de particules et en indiquant que la pollution est soufflée dans ces zones à partir de sources lointaines. Le travail de Bergmann "donne un poids supplémentaire aux choses que nous avons trouvées", dit Allen. Chelsea Rochman de l'Université de Toronto, qui a étudié les microplastiques dans les lacs, les rivières et les sols, n'a participé à aucune de ces études, a déclaré: «Les dépôts atmosphériques pourraient aider à expliquer pourquoi nous voyons parfois des microplastiques dans des écosystèmes éloignés d'eau douce et terrestres, loin des zones urbaines. ou source industrielle. "

Il reste encore beaucoup à faire pour déterminer quelles sont les sources ultimes de cette pollution microplastique. Ils varieront probablement en fonction de l'emplacement, de la taille et du type de plastique et des conditions météorologiques. Curieusement, les types de microplastiques trouvés dans l’Arctique différaient de ceux trouvés dans les sites de Brême et des sites alpins. Des morceaux de polystyrène, de polycarbonate et de PVC, par exemple, n’ont été découverts que dans les échantillons arctiques. Les polymères trouvés dans les vernis, qui peuvent être utilisés à l'extérieur des navires, étaient également remarquables dans ces échantillons. La grande variété de sources microplastiques possibles signifie qu'il serait très difficile de cerner leur origine ", dit Bergmann.

Pour démêler cette image en désordre, il faudra davantage d'échantillons de microplastique en suspension dans l'air du monde entier, ainsi que des expériences de laboratoire pour déterminer comment des particules de tailles, formes et types de polymères différents agissent dans diverses conditions de vent et de temps, par exemple pour déterminer si certaines particules ont tendance à coller ensemble ou quelles particules sont le plus susceptibles d'être ramassées et transportées sur de longues distances. Bergmann et Allen souhaitent tous deux voir la collecte de microplastiques en suspension dans l’air incorporée dans le contrôle de routine de la qualité de l’air et des conditions météorologiques.

La prochaine étape de Bergmann consistera à mesurer les microplastiques qui sortent des différentes rivières qui se jettent dans l’océan Arctique afin de déterminer si certains types sont plus susceptibles d’arriver par l’eau que par l’air. D'autres travaux permettront également de déterminer si l'Arctique constitue un point de collecte pour les microplastiques dans la mesure où il semble concentrer certains autres polluants, tels que le mercure et les pesticides, et comment ce processus pourrait fonctionner, explique Rochman.

La présence de microplastiques dans l'Arctique souligne également le besoin urgent de lutter contre la hausse des taux de production de plastique et des systèmes de gestion des déchets présentant des fuites afin de réduire la quantité de plastique s'échappant dans l'environnement, a déclaré Allen. Les projections montrent que les déchets plastiques mal gérés pourraient tripler d’ici à 2060. Comme le note Allen, «nous n’avons pas le contrôle de cela pour le moment».

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