Le Panama risque de devenir un maillon brisé sur une route de la faune intercontinentale



L'expansion des populations humaines a laissé des animaux tels que les pécaris à lèvres blanches, les jaguars, les fourmiliers géants, le cerf de Virginie et les tapirs isolés à travers le Panama, récemment publiés dans Biologie de la conservation a trouvé. La nation représente la partie la plus étroite d'un système d'aires protégées et de corridors de liaison qui s'étendent sur toute l'Amérique centrale et une partie du Mexique, connu sous le nom de corridor biologique mésoaméricain (MBC).

Pour évaluer la santé du corridor, le document s'est concentré sur neuf espèces de mammifères terrestres de taille moyenne à grande et a déterminé leur connectivité, définie comme la répartition actuelle de la population dans différents habitats, les mouvements entre habitats et la capacité de croisement. Les études ont révélé que les pumas, les cerfs, les ocelots et les pécaris à collier, qui sont plus adaptables, étaient présents dans un plus grand nombre de territoires, mais ils ont également été affectés par la fragmentation de l'habitat au Panama. "Les résultats suggèrent fortement que le pont (à travers le Panama) est brisé", a déclaré l'écologiste Ninon Meyer, qui était l'auteur principal de l'étude et qui a récemment obtenu son doctorat. du Collège de la frontière méridionale au Mexique. «Il y a quelques décennies encore, bon nombre de ces espèces de grands mammifères étaient encore présentes dans l'isthme», a-t-elle déclaré.

Maintenant, les animaux vivent dans des «îles» forestières, entourées de ranchs de bovins, de champs de cultures, de routes et d’autres aménagements humains qui compromettent leur capacité à se déplacer d’un endroit à l’autre et, partant, d’un groupe à un autre. «La fragmentation de l'habitat empêche le mouvement des animaux et le flux de gènes entre les populations, ce qui peut nuire à leur survie à long terme», explique Meyer.

Le Panama a toujours joué un rôle crucial dans le mouvement et le flux de gènes de nombreuses espèces forestières néotropicales. Lorsque l'Isthme de Panama, qui relie l'Amérique du Nord et du Sud, est apparu il y a environ 2,8 millions d'années, l'événement a conduit au Grand échange biotique américain, permettant aux espèces de migrer entre les deux continents.

"D'un point de vue écologique et évolutif, l'Isthme de Panama est extrêmement important", déclare Alberto Yanosky, biologiste de la faune sauvage au Conseil national de la science et de la technologie du Paraguay, qui n'a pas participé à la nouvelle étude. Cependant, jusqu’à présent, le manque de preuves scientifiques soulignait le rôle clé du Panama dans le maintien de ces habitats connectés et l’impact du pays sur l’ensemble du MBC – qui commence dans le sud-est du Mexique et se prolonge jusqu’à la frontière entre le Panama et la Colombie. L'étude comble ce vide, ajoute-t-il, et propose également une manière différente d'analyser le concept de connectivité, en tenant compte de plusieurs espèces et de leurs schémas de dispersion – approche que Yanosky commencera à intégrer à ses propres recherches et enseignements.

«Il s’agit de la première tentative visant à évaluer dans quelle mesure la partie la plus étroite de la MBC fonctionne comme un couloir pour les grands mammifères. Cela arrive à un moment important, où les résultats pourraient influencer les endroits où la reforestation augmenterait également le stockage de carbone », explique Paul Beier, expert en conception de corridors pour la faune et professeur de biologie de la conservation à la Northern Arizona University. «L’étude suggère que pour plusieurs espèces de grands mammifères, la partie la plus étroite de la MBC, à savoir la section au Panama, pourrait ne pas être un couloir efficace », ajoute-t-il.

Le corridor biologique mésoaméricain au Panama (CBMAP abrégé en espagnol), avec un encadré indiquant le centre du Panama. Crédit:

Pour évaluer la connectivité de ces neuf espèces de mammifères à travers le Panama, 418 stations de caméra ont été installées dans 28 zones forestières pour enregistrer la présence des animaux entre 2012 et 2017. «Nous plaçons les caméras principalement sur des sentiers et le long de cours d'eau où nous connaissons les animaux. voyager », explique Ricardo Moreno, biologiste de la faune sauvage au Smithsonian Tropical Research Institute et co-auteur de l’étude. A d'autres endroits, les caméras étaient situées dans une grille, séparées par des distances spécifiques. «Les caméras sont équipées de capteurs qui détectent la chaleur et les mouvements», ajoute Moreno. "Chaque fois qu'un animal passe devant la caméra, il est photographié." Depuis plus d'une décennie, Moreno, qui dirige également une fondation appelée Yaguará Panamá, fait partie d'un groupe grandissant de chercheurs qui placent des pièges photographiques Panama pour étudier les jaguars et autres mammifères en collaboration avec des universités et les ministères de l'environnement et du développement agricole du pays.

«Le piégeage par caméra a vraiment révolutionné notre façon de surveiller la faune et la flore sauvages», a déclaré Christopher Sutherland, écologiste en statistiques à l'Université du Massachusetts à Amherst et co-auteur du document. Il souligne cependant que les chercheurs ne peuvent pas simplement compter sur les images provenant d'appareils photo pour savoir si quelque chose existe ou non. Et cela rend les modèles statistiques utiles: «Nous utilisons les emplacements où nous voyons des espèces pour comprendre leur probabilité de détection, ce qui nous permet de déduire la probabilité de la présence de l'espèce aux endroits où nous ne les avons pas détectées. " il dit. "Nous pourrions extrapoler nos modèles, basés sur des données empiriques obtenues à l'aide de pièges photographiques, et estimer la présence de l'espèce dans tout le Panama, en fonction des caractéristiques paysagères des zones non étudiées", ajoute Meyer.

L'étude utilise pour la première fois une nouvelle métrique développée par Sutherland: la connectivité pondérée en fonction de l'occupation. Il prend en compte la distribution des espèces – la probabilité qu'une espèce soit trouvée dans des habitats spécifiques – et les informations de la littérature sur la distance parcourue par les animaux.

Les résultats montrent clairement que deux zones du Panama offrent toujours un habitat sain pour ces espèces: le parc national Darien dans le sud du pays et le parc international La Amistad dans la région nord. "Ce sont les seules zones restantes au Panama qui ont encore toutes les espèces", a déclaré Meyer. «Malheureusement, ces deux zones sont actuellement très menacées. La déforestation et la possibilité de construire la route panaméricaine à travers Darien sont une source de grande préoccupation », a-t-elle ajouté.

Les deux régions résident de part et d'autre de l'isthme. Pendant ce temps, le centre du Panama est la région la plus dégradée, en particulier les zones entourant le bassin du canal de Panama. Le canal lui-même devrait être praticable pour les espèces de taille moyenne à grande, étant donné sa largeur réduite et son absence de courants. Pourtant, la région est aussi fortement urbanisée. Deux autoroutes relient les villes de Colón et de Panama, constituant une barrière pour les déplacements de la faune. «Les résultats nous montrent où nous devons accorder plus d’attention. Ce sont les domaines dans lesquels nous devons mener des actions de recherche, de conservation et d’éducation », déclare Moreno. L'étude a déterminé que le centre du Panama héberge des pécaris à lèvres blanches, des fourmiliers géants et trois autres espèces.

«Par exemple, sur l’île de Barro Colorado», une réserve naturelle située dans le lac artificiel de Gatun au milieu du canal de Panama, « encore une très petite population de tapirs », explique Meyer. «Mais vous voyez que dans tout le reste (de la zone centrale), nous n’avons capturé aucun enregistrement de tapir, pas même de pistes. Les populations de l’île de Barro Colorado ne feront que se reproduire entre elles, puis (cela se reflétera dans a) manque de forme physique (et) d'hybridation, et ils seront plus enclins aux extinctions. "

Lorsque les habitats sont déjà fragmentés, des corridors sont établis pour rétablir la connectivité. Ils regroupent généralement une seule espèce générique – généralement un grand carnivore «qui est charismatique et attire plus d’argent», explique Meyer. «Mais ce qui fonctionne pour une espèce ne fonctionne pas nécessairement pour les autres. Au Panama, on constate que les tapirs et les pécaris aux lèvres blanches sont plus sujets à un manque de connectivité que le jaguar ou le puma. ”

Beier raconte l'impact de cette politique: «Si nous demandions un couloir pour une espèce – disons des jaguars – et que nous l'obtenions, mais ce couloir ne fonctionnait pas pour les cerfs, les tapirs ou les fourmiliers, nous aurions laissé passer une occasion. préserver la biodiversité et les processus écosystémiques », dit-il. «Dans une grande partie de l’Europe, dans l’est des États-Unis, dans l’est de la Chine et dans certaines régions de l’Afrique de l’Ouest, il n’existe aucun couloir de longue distance», ajoute Beier. Mais tout n'est pas perdu, car «la possibilité de restaurer les corridors existe toujours, si nous ramenons les forêts récemment perdues».

En ce qui concerne le Panama, la restauration écologique doit devenir une priorité. «Il existe encore une possibilité de restaurer la couverture forestière au Panama, ce qui pourrait améliorer considérablement l'efficacité du MBC», a déclaré Beier. «Mais si les tendances actuelles en matière de perte de forêt se maintiennent, même des espèces comme les pumas et les cerfs communs – pour lesquels le Panama est probablement un bon corridor aujourd'hui – perdraient leur connectivité.»

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