La station spatiale pourrait bientôt sentir comme des biscuits frais



La nourriture dans l'espace a parcouru un long chemin depuis les débuts des astronautes. Les nouvelles technologies repoussent les limites de la préparation des aliments en microgravité. Mais les astronautes seront-ils jamais capables de cuisiner simplement des repas faits maison comme nous le faisons sur Terre? Peut-être un jour, mais pour l’instant, ils devront peut-être commencer par le dessert: cet automne, la Station spatiale internationale (ISS) mettra à l’essai le premier «vrai» four de l’espace, en cuisant des biscuits.

Les astronautes dépendent des repas pour leur santé émotionnelle et physique. Dans cet esprit, avec une technologie en constante évolution. Un système d'extraction extrait l'humidité de l'air de la cabine et le recycle en eau potable. Un «four» à convection à air pulsé (qui ne chauffe pas suffisamment pour cuire les repas à partir de rien) réchauffe les aliments préparés et distribue la caféine.

Mais pour les missions sur la Lune ou sur Mars, la technologie de la cuisson dans l’espace doit encore surmonter de sérieux obstacles. Les denrées alimentaires seront soumises à des exigences plus strictes en matière de poids, de volume et de durabilité, même si elles sont censées le faire pour de plus longues périodes. Lorsque les effets psychologiques potentiels de, ils ont découvert que les choses seraient plus supportables si les astronautes avaient accès à une grande variété d’aliments qui sentent et ont un goût un peu plus à la maison. Le geste de cuisiner lui-même aide également, selon l’ancien astronaute de la NASA, Mike Massimino, qui affirme être un partenaire de l’entreprise de fabrication de biscuits. Quand les astronautes se sont entraînés aux expéditions de survie terrestre, il a ajouté que la préparation des repas «a ajouté un sentiment de normalité à ce que vous faisiez, étant loin de chez vous. Et je pense que cela manque quelque part dans l’espace.

Cette chambre, qui contiendra éventuellement la pâte à biscuits, constitue la partie four de l'appareil. Il s'insère dans un conteneur de la taille d'un casier plus grand alimenté par l'ISS. Crédit: NanoRacks

Une initiative visant à lutter contre ce problème est un four spatial spécialement conçu par une société appelée Zero G Kitchen, avec l'aide de NanoRacks, une entreprise qui soutient les expériences et conçoit des produits destinés à être utilisés dans l'espace. NanoRacks et la NASA se rapprochent actuellement pour le lancement du four spatial dans l’ISS, ainsi que pour la fourniture de la pâte à biscuits aux brisures de chocolat de la chaîne hôtelière DoubleTree by Hilton, avec la mission cargo NG-12 de la NASA cet automne. Mais les astronautes devront encore faire preuve de patience: après avoir cuit leur premier lot, ils devront envoyer les résultats à la maison pour des tests de sécurité au lieu de les manger.

En cas de succès, ce sera le premier four à réellement cuire des aliments dans l’espace. «Je pense que si les scientifiques sont en mesure de le faire, cela changera le jeu à la fois pour la science et les astronautes», déclare Maeena Naman Shafiee, une chercheuse qui étudie la technologie alimentaire.

Les environnements délicats et étrangers impliqués dans les voyages dans l’espace créent un certain nombre de défis en matière de cuisson. À l'intérieur d'un four terrestre, l'air réchauffe et monte, puis se refroidit et tombe, entraînant une circulation continue. Cela distribue la chaleur uniformément, ce qui est nécessaire pour cuire un morceau de nourriture. Mais dans la microgravité de l'ISS, l'air ne «flotterait» pas vers le haut d'un four. Pour résoudre ce problème, le four à espace possède un plateau qui maintient les aliments en place et les éléments chauffants disposés autour de son intérieur distribuent la chaleur de manière uniforme. Lorsque NanoRacks a effectué une modélisation thermique de la fonction du four en microgravité, les résultats suggèrent que la chaleur se concentrera au centre de la chambre de cuisson isolée et cylindrique.

Le flux d'air n'est pas le seul défi. Les incendies représentent un risque énorme et la NASA et ses partenaires ont besoin de tests approfondis pour éviter de mettre les équipages en danger. Les développeurs ont donc donné à leur four des composants spécialement conçus pour la ventilation et l’isolation, ce qui lui a permis de passer un premier examen de la sécurité de la NASA. «Tous les éléments thermiques sont bien isolés et le chauffage est bien contrôlé, explique Ian Fichtenbaum, co-créateur du four et co-fondateur et co-chef de Zero G Kitchen. "Les astronautes eux-mêmes utiliseront également une lourde" mitaine de four "lorsqu'ils prélèveront l'échantillon de nourriture."

Et si les boulangers de l'espace envisagent de tout fabriquer à partir de rien, la microgravité constitue un autre obstacle. Les ingrédients frais, contrairement à la pâte congelée préparée, flotteraient et seraient pratiquement impossibles à utiliser, explique Vickie Kloeris, qui vient de prendre sa retraite du poste de responsable du système alimentaire de la Station spatiale internationale au Johnson Space Center de la NASA. "Vous ne pouvez pas mesurer la farine, la mettre dans un bol – rien de tout cela ne se produira en microgravité", dit-elle. "Donc vraiment, la seule application que je vois pour un four en orbite est si vous commencez avec quelque chose qui ressemble à un objet gelé." Comme le souligne Kloeris, la réfrigération est limitée à bord de l'ISS.

L'équipe NanoRacks montre le four spatial dans son laboratoire à Webster, au Texas. Crédit: NanoRacks

Pour le moment, toutefois, la pâte à biscuits préparée à l'avance donne aux astronautes un bon moyen d'expérimenter. Et les résultats pourraient être surprenants: selon Mary Murphy, responsable interne de la charge utile chez NanoRacks, l’équipe du four n’est pas sûre de la forme que pourraient prendre les cookies, car les choses bougent et s’écoulent si différemment en microgravité. «L'une des théories que nous avons est peut-être que cela va devenir sphérique», dit Murphy. Ici sur Terre, explique-t-elle, la pâte à biscuits gonfle à mesure qu'elle cuit – mais en microgravité, elle pourrait se gonfler dans toutes les directions à la fois.

Peu importe la forme qu’il prend, l’appel d’un cookie est plus que son apparence. Il fournit également un puissant rappel sensoriel de la maison. “Est-ce que l'ISS va sentir comme des biscuits fraîchement préparés? Nous ne savons pas. Mais c’est un sentiment que nous connaissons et aimons tous et qui fera que l’on se sent chez soi », a déclaré Abby Dickes, responsable du marketing et des communications chez NanoRacks.

Malgré tout cette perspective est passionnante, d’autres dispositifs spatiaux d’alimentation ont suscité l’intérêt du public, mais n’ont pas permis de soutenir les équipages d’astronautes à long terme. La machine à espresso spatiale, par exemple, a rencontré de nombreuses difficultés techniques. Et il y a quelques années, la NASA a fait la une des journaux en finançant une imprimante 3D pour la fabrication de pizzas. Cette initiative a pris son essor dans BeeHex, la start-up spécialisée dans les technologies spatiales, qui a construit l'imprimante avec succès. Le financement a été coupé, cependant, et l'appareil n'a jamais quitté la Terre. L’imprimante pizza 3D est en cours d’exécution.

Quoi qu’il advienne de cette dernière expérience, le four spatial contribuera probablement à inspirer des machines de cuisson plus perfectionnées pour la microgravité. «Nous pensons qu’à terme, le four doit être rendu plus« pratique »- plus de puissance, un plus grand espace, une plus grande variété de plateaux et de modes de cuisson – pour qu’il soit utilisé plus que pour des expériences», explique Fichtenbaum. "Mais nous ne doutons pas que cela finira par arriver."

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