La NASA s'est engagée dans une fusée pour la mission Europa – et ne sera pas prête à temps

La NASA s'est engagée dans une fusée pour la mission Europa – et ne sera pas prête à temps
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Quelques semaines à peine après que la mission Europa Clipper de la NASA ait reçu discrètement un engagement formel de l'agence en matière de coûts et de calendrier définitifs, il semble de plus en plus que le vaisseau spatial ne vole pas sur son megarocket légalement mandaté, le Space Launch System (SLS) – du moins, pas dans le calendrier indiqué par le Congrès — les documents et les experts confirment.

En raison des graves problèmes de radiation posés par le système Jovian, Europa Clipper est l’une des missions phares les plus ambitieuses jamais tentées par la NASA, avec des implications sismiques pour la recherche de la vie de l’organisme au-delà de la Terre. Certains astrobiologistes considèrent l’Europe, avec son ancien et profond océan enfoui sous une croûte glacée, comme le site le plus prometteur du système solaire en matière de biologie extraterrestre. À la recherche d'autres signes d'habitabilité, le satellite Europa Clipper entrera en orbite autour de Jupiter et rencontrera la Lune plusieurs fois. À chaque survol, il collectera des données sur la coquille de glace et l’océan sous-marin d’Europa, sondant à distance les brasses invisibles ci-dessous.

Selon Curt Niebur, responsable scientifique de la mission au siège de la NASA à Washington, DC, Europa Clipper pourrait répondre à la question de savoir si les conditions adéquates existent sur la lune glacée pour soutenir la vie telle que nous la connaissons. Si ces ingrédients, qui comprennent des molécules organiques, ainsi que des sources d'énergie potentielles telles que des bouches hydrothermales situées au fond de l'océan, sont retrouvés sur Europa, M. Niebur a déclaré: «nous allons vouloir explorer plus avant et voir si la vie a réellement pris naissance sous la glace. »Une deuxième mission, en cours de développement, atterrirait sur Europa pour fouiller et collecter des échantillons à la recherche d’organismes indigènes.

Au-delà de la science, la mission a un élément politique inhabituel: Europa Clipper est la première et unique mission spatiale à épouser un engin spatial dans un projet de loi de crédits, a déclaré l'ancien représentant républicain John Culberson du Texas, un avocat de longue date de l'Europa qui a présidé le Sous-comité du commerce, de la justice, des sciences et des organismes connexes du comité parlementaire des crédits. Le projet de loi de crédits en vigueur oblige Europa Clipper à utiliser le SLS et exige un «lancement au plus tard en 2023» sur la fusée.

C'est un geste que Culberson, avocat et consultant politique, a utilisé pour s'assurer qu'Europa Clipper parviendrait un jour sur la rampe de lancement. Selon lui, le rattachement de la mission au SLS, en cours de construction en Alabama, a recueilli l’appui du sénateur républicain Richard Shelby, président du Comité sénatorial des crédits, sans lequel la mission n’aurait pas été mandatée par la loi. (Les tentatives faites pour joindre le sénateur Shelby au sujet de cet article ont été infructueuses. Un membre du personnel a signalé qu'il n'était pas disponible pour commenter.)

Bien que le développement d’Europa Clipper ait progressé rapidement, la fusée SLS est restée embourbée et a été arrogée par le programme lunaire Artemis mis en place par l’administration Trump. Avant de pouvoir transporter l'engin Europa dans l'espace, le SLS piloterait deux missions Artemis Moon, dont la première aurait été repoussée de 2020 à 2021, selon le témoignage du Sénat de l'administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, plus tôt cette année. Pour qu'Europa Clipper soit lancé à temps, le deuxième lancement d'Artemis, prévu pour 2023, devrait se dérouler sans erreur, une troisième fusée SLS étant prête à fonctionner, une tâche difficile compte tenu du long développement du programme, du retard de trois ans et de zéro. fusées achevées jusqu'à présent.

Un rapport publié en mai dernier par le Bureau de l'Inspecteur général de la NASA confirme que le SLS "ne sera probablement pas disponible" pour Europa Clipper en 2023. Il ajoute que la NASA "continue de maintenir les capacités des engins spatiaux pour accueillir à la fois le SLS et deux lanceurs commerciaux. . »De plus, même la NASA encourage« une date de lancement du lancement d’Europa Clipper en 2025 »et propose en outre« de lancer le Clipper sur un lanceur commercial »pour économiser de l’argent. On estime que chaque lancement de SLS s’élève à plus d’un milliard de dollars.

Dans son mémorandum clé sur la décision Europa Clipper Point C, l’engagement formel signé au siège de la NASA plus tôt ce mois-ci, le lancement du satellite devrait avoir lieu entre 2023 et 2025, confirme Thomas Zurbuchen, administrateur adjoint de la NASA pour la direction de la mission scientifique. Mais si la mission devait démarrer en 2025 – ou sur quelque chose d'autre que le SLS – ce serait une violation de la loi en vigueur, ce qui signifie que la loi doit changer ou qu'un SLS en état de fonctionnement doit apparaître soudainement pour que Europa Clipper puisse décoller conformément à la loi. avec statut fédéral.

«Nous avons travaillé très fort pour respecter la loi d’appropriation», a déclaré Joan Salute, responsable du programme Europa Clipper. Mais elle admet que la mission "peut ou ne peut pas" être possible avec le SLS en 2023. Si ce n’est pas le cas, elle ne peut pas suivre (loi sur les crédits). "

Salute et Zurbuchen estiment que les projets de loi de crédits à venir devront peut-être être mis à jour. "Le Congrès suivra le développement du SLS, et ce langage devrait être mis à jour à mesure que nous en saurons davantage sur la disponibilité du SLS pour nous, ou non, en 2023", déclare Salute. Et la NASA va parler au Congrès afin de "s'assurer que la bonne solution se passe pour le contribuable américain", ajoute Zurbuchen.

Zurbuchen fait remarquer que le libellé de la loi de crédits avait déjà été modifié pour s’adapter à Europa Clipper. En effet, le projet de loi de crédits pour 2017 prévoyait une orbite à 2022 et un atterrissage à 2024.

Le représentant démocrate Adam Schiff, de Californie, dont le district comprend le laboratoire de propulsion par réaction de la NASA, son centre de recherche et développement, déclare: «Lorsque le Congrès reviendra en septembre, nous continuerons à œuvrer pour l’adoption d’un ensemble de crédits à la Chambre et au Sénat préservant notre ferme soutien aux objectifs et au calendrier d’Europa Clipper. Nous continuerons également à suivre les progrès de la mission dans le cadre de ce processus, y compris le lanceur potentiel. "

Un autre véhicule qui pourrait amener Europa Clipper à la lune de Jupiter est le Falcon Heavy de SpaceX, bien qu’il le fasse avec un astérisque. Falcon Heavy a déjà réalisé trois lancements réussis, mais l’utilisation de la fusée SpaceX – qui est moins puissante que la SLS – ajouterait au moins trois ans de temps de déplacement à la mission prévue de deux ans. Et bien que l’utilisation de la fusée SpaceX permettrait d’économiser des centaines de millions de dollars en coûts de lancement, elle pourrait augmenter le budget d’exploitation d’Europa Clipper en raison de son temps de croisière plus long jusqu’à Jupiter. "Il est essentiel que le (Europa) Clipper soit lancé sur le SLS", déclare Culberson.

Le SLS a un avantage indéniable sur Falcon Heavy: il permet un vol direct de Terre à Jupiter. Falcon Heavy nécessitera une assistance gravitationnelle de la part des autres planètes et, à moins d'utiliser une «étape kicker» supplémentaire, une étape supérieure supplémentaire pour un loft supplémentaire, l'une de ces aides gravimétriques nécessitera une rencontre avec Vénus. Selon Salute, un survol de Vénus introduit «un environnement plus risqué, le rayonnement et la température. Nous aimerions donc éviter de nous rapprocher de Vénus avec cette trajectoire directe que nous offre SLS. À l’heure actuelle, SLS est le seul véhicule de lancement capable de nous guider sur cette trajectoire, c’est pourquoi il est si avantageux pour nous.

L'idée qu'Europa Clipper pourrait ne pas fonctionner sur le SLS est presque impensable pour Culberson, qui se dit optimiste quant à l'avenir de la mission sur le SLS en 2023. "Le paradis nous interdit SLS n'est pas prêt à temps", dit-il. «Mais si ce n’est pas le cas, le plus important pour la mission est de s’assurer de son arrivée en toute sécurité. La fusée, quelle qu'elle soit, doit être fiable et suffisamment puissante pour amener le Clipper en Europe dans les meilleurs délais. »

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