Deux pour cent des baleines franches de l'Atlantique Nord sont mortes au cours des deux derniers mois


Un avion de surveillance canadien scrutait les eaux du golfe du Saint-Laurent lorsqu’il fit une terrible découverte: la carcasse d’une baleine noire de l’Atlantique Nord, l’un des quelque 400 restants dans le monde, dérivait dans le courant, une grande partie de sa peau perdue de.

À partir de là, les nouvelles ne feraient qu'empirer. Le lendemain, une autre baleine noire morte a été aperçue dans le même plan d'eau. Et une baleine noire âgée de 18 ans a été empêtrée dans un engin de pêche près de Québec avec une corde coupée dans la tête et au-dessus de son évent.

L'été a été dévastateur pour le mammifère marin en voie de disparition. Depuis le début du mois de juin, huit baleines franches de l'Atlantique Nord – soit 2% de la population mondiale – ont été retrouvées mortes dans les eaux canadiennes, alarmant des scientifiques, des défenseurs de l'environnement et des responsables gouvernementaux qui pensaient avoir commencé à progresser dans la protection des espèces en péril.

"C'est un pas horrible vers l'extinction", a déclaré Regina Asmutis-Silvia, directrice exécutive de Whale and Dolphin Conservation USA. "C'est un super-héros discret et discret, et nous les perdons."

Les résultats de l'autopsie sont toujours en attente pour la plupart des baleines, mais les résultats préliminaires pour trois d'entre eux suggèrent des collisions avec des navires.

Les décès de cette année sont particulièrement troublants, car quatre des baleines étaient des femelles reproductrices, dont il reste moins de 100. Les taux de mise bas ont chuté de 40% depuis 2010, selon les scientifiques de la Woods Hole Oceanographic Institution, ce qui porte un coup sévère à la mort des femelles.

"C’est actuellement très clairement non viable", a déclaré Philip Hamilton, chercheur au New England Aquarium de Boston. "A ce rythme, dans 20 ans, il n'y aura plus de femelles reproductrices et la population sera effectivement éteinte."

(NOAA)

Les baleines franches de l'Atlantique Nord ont déjà été sur le point de disparaître. Les baleiniers considéraient les créatures dociles et lentes remplies de graisse de graisse comme les "bonnes" baleines à chasser et, il y a un siècle, elles les massacraient presque toutes. La fortune de l'espèce a changé en 1935, lorsque la Société des Nations a rendu leur chasse illégale. Au cours du 20ème siècle, leur nombre a lentement augmenté, bien qu'ils ne se soient jamais rétablis.

Puis, en 2010, la population a recommencé à décliner – et les scientifiques ont couru contre la montre pour comprendre pourquoi.

Beaucoup affirment que le déclin est lié à un changement du modèle de migration des baleines, probablement dû au réchauffement des eaux. Ils se sont présentés dans des zones imprévues, où ils sont peu protégés par la réglementation.

Cela les a rendus vulnérables aux coups fatals de navires en mouvement rapide ou de lignes de pêche, ce qui peut fendre la chair et les os et tuer lentement et douloureusement les baleines par la noyade, la famine ou l’infection.

Les chercheurs ont découvert que 88% des décès de baleines noires pour lesquels une cause avait été déterminée au cours des 15 dernières années résultaient de collisions avec des navires ou d'enchevêtrement. Aucun des décès, ont-ils rapporté dans une étude publiée le mois dernier dans la revue Diseases of Aquatic Organisms, n'était le résultat de causes naturelles.

Traditionnellement, les baleines ont passé l’hiver au large de la Floride et de la Géorgie, puis se sont déplacées au nord dans la baie de Cape Cod au printemps, puis dans le golfe du Maine et la baie de Fundy pendant l’été. Mais ces dernières années, ils sont apparus plus au nord, dans le golfe du Saint-Laurent.

Les scientifiques accusent le changement climatique. À mesure que les habitats d'alimentation habituels des baleines se sont réchauffés, ils ont théorisé les copépodes qu'ils aiment manger se sont déplacés vers le nord. Les baleines ont suivi.

"Les baleines se présentent dans des zones que nous n'avions pas vues auparavant", a déclaré Jonathan Wilkinson, ministre des Pêches du Canada. "Il est plus difficile (de résoudre le problème) lorsque les baleines se déplacent."

Pour les écologistes, cette année a été un mauvais cas de déjà vu.

Dix-sept baleines noires de l'Atlantique Nord sont mortes en Amérique du Nord en 2017, dont 12 au Canada, dans les déclarations de l'Administration nationale des océans et de l'atmosphère, qualifiées d '"événement de mortalité inhabituel". Les décès ont été causés par l'homme – suite à un enchevêtrement ou à des collisions avec des navires.

Pour beaucoup de gens, c’était un moment critique, dit Tonya Wimmer, directrice générale de la Marine Animal Response Society en Nouvelle-Écosse.

Le gouvernement canadien a mis en place des mesures incluant des limitations de vitesse pour certains navires, une interdiction temporaire de la pêche au homard et au crabe dans certaines parties du golfe du Saint-Laurent et une surveillance aérienne accrue des eaux.

Les restrictions ont été resserrées en 2018 – et semblaient fonctionner. L'année dernière, aucune baleine noire n'a été retrouvée morte au Canada. Les responsables les ont donc assouplies afin de minimiser l'impact sur l'industrie.

Mais après le premier décès de cette année, le gouvernement canadien a encore resserré les règles. La zone dans laquelle les limitations de vitesse s’appliquent a été élargie, de même que les catégories de bateaux qui y sont soumises. La surveillance aérienne a été renforcée et les déclencheurs des fermetures de pêcheries sont plus stricts.

Selon Hamilton, réduire la force de la corde dans les engins de pêche et élargir les zones soumises à des limitations de vitesse pourrait réduire le nombre de décès. Les nouvelles technologies telles que les engins de pêche sans cordes sont également prometteuses.

Wilkinson, le ministre des Pêches, a déclaré aux journalistes au Nouveau-Brunswick cette semaine qu'il était ouvert à l'idée d'engins de pêche sans fil, mais a ajouté qu'il s'agit d'un "problème de coût" et d'un "problème d'adaptation" pour les pêcheurs.

Wilkinson dit qu'il n'est pas facile de trouver un équilibre entre la protection des baleines et la réduction de l'impact sur l'industrie. Il a déclaré que le bien-être de l'espèce est "la première et principale chose sur laquelle nous devons nous concentrer".

Wimmer applaudit les actions du gouvernement, mais dit ne pas encore avoir trouvé le juste équilibre entre bien-être animal et protection de l'industrie.

Elle était présente à la nécropsie d'une mère et d'une grand-mère de 40 ans, connue sous le nom de Ponctuation, pour les petites cicatrices sur sa tête qui ressemblaient à des virgules et des tirets.

La baleine, retrouvée morte dans le golfe du Saint-Laurent en juin, a été si violemment frappée par un navire que ses organes ont commencé à dépasser d'une coupure de six pieds sur le dos.

Wimmer dit qu'elle a aussi des cicatrices dues aux blessures de la ponctuation.

"C'est une chose absolument horrible à voir."

2019 © Le Washington Post

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