Curiosity a renvoyé des images de l'endroit idéal pour rechercher des preuves de la vie sur Mars

Curiosity a renvoyé des images de l'endroit idéal pour rechercher des preuves de la vie sur Mars
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Tout est dans les détails.

D'une certaine manière, Mars ressemble à une planète poussiéreuse, morte, sèche et ennuyeuse. Mais la science dit le contraire. La science dit que Mars était humide et chaud, avec une atmosphère. Et la science dit qu'il a été humide et chaud pendant des milliards d'années, suffisamment longtemps pour que la vie apparaisse et se développe.

Mais nous ne savons toujours pas avec certitude s'il y a eu une vie là-bas.

L'effort scientifique pour comprendre Mars et son ancienne habitabilité s'est vraiment intensifié ces dernières années. Maintenant que Spirit et Opportunity ont disparu, MSL Curiosity assume la charge de travail. (La NASA aussi, mais elle ne cherche pas de preuves de la vie ou de l’habitabilité.)

MSL Curiosity parcourt Gale Crater, cherchant des preuves que la vie y vivait il y a des milliards d'années. Gale Crater est un lit de lac asséché et, selon les scientifiques, il s'agit du lieu privilégié pour rechercher des preuves.

HiRise a capturé les textures étranges du sol du cratère Gale. (NASA / JPL-Caltech / Univ. De l'Arizona)

Christopher House est professeur de géosciences à la Penn State University. Il participe également à la mission Mars Science Laboratory de la NASA. Dans une université de la Penn State University, House a parlé de la mission MSL et de ce que signifie être impliqué au quotidien dans cette mission révolutionnaire.

"Le cratère Gale semble avoir été un environnement lacustre", a déclaré M. House, ajoutant que la mission avait découvert une grande quantité de mudstone finement stratifié dans le cratère.

"L'eau aurait persisté pendant un million d'années ou plus."

Image simulée de Mar's Gale Crater Lake. (NASA / JPL-Caltech / ESA / DLR / FU Berlin / MSSS)

Gale Crater a été choisi comme cible de Curiosity parce que c'est un endroit complexe. Non seulement c'était un lit de lac, ce qui signifie qu'il y a des minéraux qui peuvent donner des indices sur l'habitabilité martienne, mais ce lac a finalement été rempli de sédiments.

Ce sédiment s'est transformé en pierre, qui s'est ensuite érodée. Ce même processus est ce qui a créé le mont. Sharp, la montagne au milieu du Gale Crater, et un autre objet de fascination de Curiosity.

"Mais tout le système, y compris la nappe phréatique qui l'a traversée, a duré beaucoup plus longtemps, peut-être même un milliard d'années ou plus", a-t-il déclaré.

"Il y a des fractures remplies de sulfate, ce qui indique que l'eau a traversé ces roches beaucoup plus tard, après que la planète n'ait plus formé de lacs."

La base du mont Sharp. (NASA / JPL-Caltech / MSSS)

House travaille avec les équipes d'analyse d'échantillons sur Mars (SAM) du Laboratoire scientifique Mars et ses équipes de sédimentologie et de stratigraphie. L'équipe SAM utilise un instrument qui chauffe des échantillons de roche et un spectromètre de masse pour mesurer les molécules libérées par les échantillons chauffés. La masse des molécules aide les chercheurs à identifier les types de gaz libérés.

Échantillonnage de curiosité près de la base du mont Sharp. (NASA / JPL-Caltech / MSSS / Ken Kremer / Marco Di Lorenzo)

Les scientifiques de House et d’autres scientifiques s’intéressent particulièrement aux gaz soufrés provenant du sulfate et, du fait que la présence de minéraux à teneur réduite en soufre comme la pyrite, le sulfure le plus répandu, indiquerait que l’environnement aurait pu soutenir la vie dans le passé. Cela est dû en partie au fait que la pyrite a besoin de la présence de matière organique pour se former dans les sédiments.

House sert de chef de file à l'équipe de sédimentologie et de stratigraphie. Comme son nom l'indique, cette équipe étudie des couches de roches à la surface de Mars pour tenter de comprendre l'environnement dans lequel elles se sont formées. House participe également à la planification tactique du rover.

Plusieurs fois par mois, House organise une téléconférence quotidienne avec des scientifiques du monde entier afin de planifier les opérations de Curiosity pour le lendemain sur Mars.

"C'était amusant de participer aux opérations quotidiennes, de décider où prendre une mesure, où conduire, ou de donner la priorité à une mesure particulière par rapport à une mesure différente, compte tenu du temps limité à la surface", a déclaré House. .

"Chaque jour est limité par la puissance du rover et de la puissance dont il aura besoin. Ce fut une excellente expérience d'apprentissage du fonctionnement des missions et une formidable opportunité de collaborer avec des scientifiques du monde entier."

La curiosité est en déroute pendant 1717 jours en 2017. (NASA / JPL-Caltech / Univ. De l'Arizona)

Bien que cela semble toucher lentement le public, le rythme des opérations quotidiennes de Curiosity est rapide et détaillé. Selon House, nous vivons dans un âge d'or de la science planétaire, à la fois grisant et déconcertant.

"Chaque fois que nous conduisons, nous nous levons vers un champ de vision entièrement nouveau avec de nouvelles roches et de nouvelles questions à poser", a-t-il déclaré.

"Chaque fois que vous vous déplacez, vous vous retrouvez face à un monde complètement nouveau, et vous pensez souvent aux questions qui se posaient il y a des mois, mais vous devez faire face au fait qu'il y a un tout nouveau paysage, et vous devez faire la science de ce jour aussi. "

To House, Mars est un monde fascinant, et sur lequel nous avons déjà beaucoup appris. Mars est toujours un endroit dynamique et nous savons déjà qu'il était probablement habitable dans le passé.

"Des missions comme celle-ci ont montré des environnements habitables sur Mars dans le passé", a déclaré House.

"Les missions ont également montré que Mars continuait à être un monde actif avec un potentiel et une géologie, y compris des éruptions volcaniques, dans un passé pas si lointain. Il y a définitivement un grand intérêt pour Mars en tant que monde terrestre dynamique qui n'est pas si différent de notre Terre d'autres mondes de notre système solaire ".

House a raison. Bien que Mars puisse sembler sèche, désolée, froide et sans vie, elle ressemble beaucoup plus à la Terre que d’autres mondes du système solaire. Vénus est un enfer, Jupiter est une gigantesque boule de gaz radioactive, d'autres planètes et lunes sont glaciales, des lieux morts loin de la lumière du Soleil, et Mercure est juste, eh bien… Mercure.

La curiosité et tout son travail élargissent continuellement notre compréhension scientifique de Mars. En 2014, le mobile détecté était souvent associé à des processus organiques. Aussi en 2014, ça.

En 2013, le rover a également trouvé des preuves d'un événement sur Mars, prouvant qu'il y avait certainement de l'eau qui coulait à la surface dans le passé.

Les galets arrondis ont pris forme après avoir roulé dans une ancienne rivière dans le cratère Gale. (NASA / JPL-Caltech)

La curiosité de MSL est toujours aussi bonne depuis son atterrissage sur Mars en août 2012. Sa durée initiale de mission était de 687 jours, mais elle dure toujours plus de 2 500 jours.

MSL a déjà révélé beaucoup d'informations sur Mars et continuera jusqu'à ce que son générateur thermoélectrique à radio-isotopes soit à court d'énergie. Tout ce que nous apprenons de sa mission est de la sauce.

Cet article a été publié par. Lis le

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