Cette peinture rupestre indonésienne est-elle la première représentation d'une histoire mythique?



Dans la salle 67 du musée du Prado à Madrid, fascine téléspectateurs avec une scène d'abomination. Le tableau représente le mythe grec de Cronos (Saturne dans la version romaine), qui mangeait ses enfants de peur d'être renversé par eux. Les critiques ont interprété la restitution de Goya – le dieu cannibale aux yeux écarquillés avec une horreur, une honte et une folie apparentes alors qu'il dévore son fils – comme une allégorie des ravages de la guerre, de la décadence de la société espagnole, de l'état psychologique en déclin de l'artiste. C'est l'une des grandes œuvres narratives de tous les temps. Bien peu de gens atteignent une telle maîtrise de la narration visuelle, bien sûr, mais même dans ses formes moindres, une telle expression créative est spéciale: seulement notre espèce, , est connu pour inventer des contes fictifs et les transmettre à travers l'imagerie figurative.

Les archéologues ont recherché avec impatience les origines de notre comportement artistique distinctif. Pendant longtemps, les exemples les plus anciens de l'art figuratif (par opposition à la création de marques abstraites) et les représentations de créatures fictives provenaient tous de sites en Europe datant de moins de 40000 ans. Mais ces dernières années, les chercheurs ont découvert des exemples plus anciens d'art figuratif en Asie du Sud-Est. Aujourd'hui, les archéologues travaillant sur l'île de Sulawesi en Indonésie ont découvert le plus ancien art figuratif à ce jour. Dans un article publié le 11 décembre dans La nature, Maxime Aubert, Adhi Agus Oktaviana et Adam Brumm, tous à l'Université Griffith en Australie, et leurs collègues rapportent que l'art – une peinture rupestre – semble montrer plusieurs personnages humanoïdes fantastiques chassant des animaux de la vie réelle. S'ils ont raison, la découverte pourrait également constituer la plus ancienne trace picturale de narration et de pensée surnaturelle au monde.

L'équipe a découvert la peinture ancienne en 2017 dans une grotte connue sous le nom de Leang Bulu 'Sipong 4 dans la région karstique du sud de Sulawesi à Maros-Pangkep, un paysage spectaculaire de tours et de falaises de calcaire en saillie. Sur le mur escarpé de la grotte, six petits chasseurs affrontent un gros buffle, brandissant des cordes ou des lances. À proximité, d'autres chasseurs s'attaquent à plus de buffles, ainsi qu'à des cochons. Les chasseurs semblent humains mais présentent des traits d'animaux mystérieux – l'un possède une queue, par exemple, et un autre a un bec. Ces êtres sont appelés thérianthropes et ils sont considérés comme des indicateurs de la pensée spirituelle. Les chercheurs suggèrent que les différentes figures – toutes rendues dans un pigment avec la couleur de la vieille rouille – font partie de la même scène et qu'elles peuvent montrer une stratégie de chasse commune connue sous le nom de safari, dans laquelle les proies sont chassées du couvert et chassées vers les chasseurs.

Pour dater les images, les chercheurs ont mesuré la désintégration radioactive de l'uranium dans les gisements minéraux qui s'étaient formés au-dessus d'eux. En échantillonnant les gisements de différentes parties de la scène, l'équipe a obtenu des dates minimales allant de 43 900 à 35 100 ans. Si le tableau a au moins 43 900 ans, comme le soutiennent Aubert et ses collègues, il vaut mieux que le détenteur du record précédent pour la plus ancienne œuvre figurative – une peinture vieille de 40 000 ans d'un animal semblable à une vache trouvé dans une grotte à Bornéo – par plusieurs milliers ans. Il battrait également les 39 000 à 40 000 ans Löwenmensch («Homme lion») en provenance d'Allemagne, qui a longtemps occupé la première place du therianthrope, ainsi qu'une scène de chasse vieille de 17 000 ans dans la célèbre grotte de Lascaux en France.

L'emplacement de la peinture récemment découverte à environ 21 pieds au-dessus du sol, dans un endroit difficile d'accès pour les visiteurs modernes sans échelle ni équipement d'escalade, est intrigant. En Europe, les premières peintures rupestres se trouvent souvent dans des passages profonds et sombres qui auraient été difficiles à atteindre et à travailler, laissant entendre que ces lieux avaient peut-être une signification particulière pour les artistes. Brumm note qu'à Sulawesi, les images anciennes se trouvent principalement près des entrées des grottes et des abris sous roche, donc elles se produisent dans la zone claire, pas dans la zone sombre. Mais comme dans le cas de la peinture Sipong 4 de Leang Bulu, ils ont été créés dans des grottes et des niches hautes et difficiles d'accès dans les tours de calcaire et les falaises de la région. "En dehors de l'art, ces sites ne montrent autrement aucune preuve d'habitation humaine, et nous supposons que les anciens les utilisaient uniquement pour la création d'images", fait remarquer Brumm. "Pourquoi, nous ne savons pas. Mais peut-être que la création d'art rupestre dans des endroits liminaux aussi inaccessibles au-dessus de la surface du sol avait une sorte de signification culturelle et symbolique plus profonde. »Il ajoute que pour atteindre ces endroits, les artistes ont probablement dû grimper des vignes ou peut-être des poteaux de bambou – ou, dans certains cas, choisissez leur chemin à travers les réseaux de passages intérieurs des grottes à l'intérieur des tours karstiques. Mais bien que les artistes antiques de Sulawesi et leurs homologues en Europe aient pu faire leurs créations dans des endroits imprégnés de sens et utilisé des conventions stylistiques similaires pour représenter leurs sujets, «tout lien historique ou culturel direct entre l'art animalier de l'ère glaciaire en Indonésie et en Europe est peu probable », dit Brumm.

En effet, bien que la peinture nouvellement trouvée puisse repousser la date de l'art figuratif, thérianthrope et narratif le plus ancien, elle révèle peu sur la force motrice derrière l'émergence d'une telle expression créative. Pendant des décennies, les chercheurs se sont interrogés sur ce qui semble avoir été un long décalage entre l'origine de l'anatomie humaine moderne et les comportements humains modernes tels que la création artistique. Alors qu'ils ont évolué il y a des centaines de milliers d'années, les éléments de – comme le révèle la culture matérielle préservée dans les archives archéologiques – se sont fusionnés un peu plus tard. Certains ont avancé qu’un changement cognitif de dernière minute pourrait avoir suralimenté les pouvoirs d’ingéniosité de nos ancêtres. D'autres supposent que des facteurs culturels, sociaux ou environnementaux – ou une combinaison de ceux-ci – ont alimenté leurs feux créatifs. "Cet art rupestre que nous avons daté ne donne aucun aperçu direct de cette question intéressante – malheureusement!", Dit Brumm. Mais sur la base des preuves disponibles, il soupçonne que la narration fictive est née bien avant cette peinture – "peut-être même avant que notre espèce ne se propage en Afrique".

Quant à savoir qui a peint les personnages de Leang Bulu 'Sipong 4: aucun vestige de squelette humain n'est apparu dans cette grotte ou tout autre site de Sulawesi à partir de cette période. Nous connaissons d'ailleurs l'espèce humaine H. sapiens, y compris l'art fait, bien que, jusqu'à présent, il semble avoir été exclusivement abstrait. Nous connaissons également d'autres espèces humaines qui habitaient l'Asie du Sud-Est dans un passé pas si lointain: résidaient sur l'île indonésienne de Flores il y a 60 000 ans; vivait aux Philippines il y a à peine 50 000 ans; et une étude génétique a conclu qu'un groupe de Denisovans survivant tardivement peut avoir croisé avec H. sapiens en Indonésie ou en Nouvelle-Guinée. Interrogé pour savoir si l'une de ces autres espèces aurait pu peindre la scène de la chasse, Brumm dit: «Compte tenu de la nature sophistiquée de l'imagerie, notre hypothèse de travail est que les humains modernes – des personnes ayant essentiellement la même« architecture »cognitive que nous – ont fait cet art rupestre . Il est présumé que ces personnes se sont établies à Sulawesi dans le cadre de la vague initiale de migration de Homo sapiens en Indonésie il y a au moins 70 000 à 50 000 ans. »

Mais la sophistication de l'imagerie est un sujet de controverse. L'archéologue Paul Pettitt de l'Université de Durham en Angleterre, un expert en art ancien qui n'était pas impliqué dans la nouvelle étude, souligne que bien qu'un animal du groupe ait au moins 43900 ans, la plupart des autres chiffres ne sont pas datés. «Les« scènes »sont très rares dans l’art pléistocène», observe-t-il. «Si c'était en Europe, en Afrique ou en Amérique du Nord, cela ne remonterait pas à plus de (10 000) ans.» Pettitt note que les soi-disant thérianthropes sont hors de l'échelle avec les animaux qu'ils chasseraient. "Pourraient-ils être sans rapport avec les animaux?", Se demande-t-il. Ou auraient-ils même pu être peints beaucoup plus tard? «Nous savons qu’en Europe, les« grottes peintes »étaient en fait décorées en plusieurs phases, séparées par des milliers d’années», dit-il. L’analyse géochimique des pigments impliqués pourrait être utilisée pour établir que les images de Leang Bulu ’Sipong 4 sont contemporaines.

Pettitt n'est pas non plus convaincu que les chasseurs soient des thérianthropes – ou même des humanoïdes. "Certains d'entre eux sont vagues et certainement contestables", affirme-t-il. "Même les exemples les plus clairs pourraient être des quadrupèdes", ajoute-t-il, en faisant remarquer la représentation horizontale de ces chiffres. Et les prétendues lances ne sont que "de longues files qui passent juste à côté de certains" humains "- à peine des armes à la main", dit-il. "Ainsi, c'est une question ouverte de savoir si ceux-ci représentent des humains et, s'il s'agit d'une scène, une de chasse."

Les travaux futurs pourraient apporter une résolution. Les enquêtes de l'équipe de découverte dans la région ont permis de découvrir de nombreux autres sites contenant des peintures figuratives qui restent à dater. Peut-être qu'ils fourniront de nouveaux indices sur les origines de l'esprit humain moderne qui fabrique des images, raconte des histoires et invente des mythes.