Catastrophe par courrier – Scientific American Blog Network



Je suis rédacteur de rapports géologiques de métier et, à la grande exaspération de mes amis, je ne cache pas mon intérêt pour les sciences de la Terre. Ce n’était donc pas tout à fait surprenant quand j’ai récemment reçu un petit colis d’un étranger, enveloppé d’un ruban et contenant une roche vert pâle environ la moitié de la taille de mon petit doigt. L'ami qui l'a envoyé vit à Prague et nous avons maintenu une correspondance écrite pendant la plus grande partie des deux dernières années. Le rocher était accompagné de cette explication:

«J'ai joint un petit exemple de la vie scientifique – et bien sûr, spécifiquement géologique – de la République tchèque. Je suis sûr que vous pourrez en dire plus à ce sujet si vous examinez et faites des recherches, mais deux faits particulièrement intéressants m’ont été relatés à propos de ce spécimen et de ses semblables. Premièrement, son nom: connu internationalement sous le nom de moldavite, en tchèque, il est connu sous le nom de vltavín. Quoi qu'il en soit, son nom est la rivière mère de cette nation, la Vltava (en allemand: Moldau), la même qui traverse Prague même. Deuxièmement, le gisement dont il provient a été épuisé depuis, ce n’est donc pas seulement un minéral qui se trouve principalement dans la (république), c’est un cas rare en plus. "

J'ai suggéré à mon ami «d'examiner et de rechercher» la pierre en forme de goutte d'eau et j'ai vite compris qu'il s'agissait d'un type de roche très spécial, un tektite. Les tektites sont des morceaux de verre naturel qui se forment quand une météorite frappe la Terre et lance des morceaux de roche en fusion dans l'air, où ils se solidifient et pleuvent sur notre planète. En creusant plus profondément, j'ai découvert qu'une moldavite est un certain type de tektite, présent presque exclusivement dans le sud de la Bohême (la subdivision la plus vaste et la plus occidentale de la République tchèque) et associé à un impact survenu il y a 15 millions d'années. maintenant l'Allemagne de l'est.

Mon propre morceau de moldavite est résolument vert, grâce à une forte concentration de l'élément nickel. Il est également légèrement transparent, surtout lorsqu'il est tenu debout. La moldavite est indéniablement en forme de goutte et légèrement arquée comme un dauphin bondissant. Il n’est pas du tout difficile de l’imaginer comme une gouttelette de verre en fusion volant dans les airs.

Mais il est aussi cicatrisé et piqué, et il ressemble un peu à la surface d'un bac de crème glacée à la pâte à biscuits à partir de laquelle un colocataire inconsidéré a soigneusement fouillé tous les morceaux de pâte. Le meilleur retour sur un cadeau est de voir le destinataire le mettre en pratique: je me suis donc résolu à en apprendre le plus possible sur les tektites et à adapter leur existence à une histoire géologique plus vaste.

Les tektites sont des roches assez rares au début, nécessitant un alignement parfait des conditions pour se former. La météorite doit être suffisamment grande pour ne pas brûler dans l’atmosphère. Il doit frapper la Terre selon un angle oblique et doit toucher une surface qui se prête à la formation de verre, telle que du sable en vrac. En fait, les tektites n'existent que dans quatre zones géographiques: Europe centrale, Côte d'Ivoire, Australasie, Texas et Géorgie en Amérique du Nord. Chacune est associée à un impact de météorite spécifique, bien qu'un cratère correspondant aux tektites australasiennes n'ait pas encore été identifié.

L’impact qui a créé les moldavites, bien que loin d’être le plus catastrophique de l’histoire de la Terre (il n’ya même pas eu une extinction massive!), Aurait été un événement effrayant à assister. Une météorite de plus d'un kilomètre de diamètre et voyageant à 20 kilomètres à la seconde a frappé la planète, provoquant une explosion avec une force de 1,8. million Bombes atomiques de taille Hiroshima.

Le rocher lui-même n'a pas survécu à la collision; il s'est vaporisé lors de l'impact, laissant les scientifiques spéculer sur sa composition chimique. Le frottement de l'atmosphère comprimée a liquéfié la terre et l'a projetée jusqu'à 40 kilomètres dans les airs. Aujourd'hui, cette collision est représentée par le cratère de Nördlinger Ries dans le sud-est de l'Allemagne et par un champ dispersé de moldavites à l'est, dans le sud de la Bohême.

La zone touchée par la météorite était le bassin d’avant-pays des Alpes du Nord, un point bas de la surface de la Terre où un ensemble de sédiments était en train de se déposer et, à l’échelle du temps géologique, d’être comprimé en roches. Les roches créées dans de tels bassins de séduction sont fascinantes car elles offrent aux géologues l’occasion de se familiariser avec le passé et de déduire les environnements anciens dans lesquels les roches ont été déposées.

Le bassin nord alpin a été créé par le poids intense des Alpes au sud, comme un matelas qui s’incline autour d’un gros chat allongé. Dès que les Alpes montaient, elles s'érodaient et des quantités massives de sédiments étaient emportées et déposées dans des bassins comme celui-ci. Les sédiments devenus moldavites représentent une époque où le niveau de la mer était bas, et du sable, du gravier et de l'argile étaient distribués dans de vastes ventilateurs d'épuration, où des ruisseaux de montagne se déversaient dans les plaines.

Les géologues appellent cette théorie de l'utilisation du présent pour expliquer le passé "uniformitarisme". L'uniformitarisme suggère que les lois de la nature sont restées uniformes depuis le début des temps et que les processus éternels d'érosion et de déposition ont façonné chaque caractéristique de la Terre. Les sédiments se déposent et deviennent des roches, qui sont soulevées et érodées à nouveau en sédiments, qui se déposent pour devenir des roches, etc.

Cette théorie a été suggérée pour la première fois en 1785 par le géologue écossais James Hutton, qui avait observé de manière célèbre le caractère cyclique du temps géologique: «Nous ne voyons aucun vestige d’un commencement, aucune perspective de fin." Le paléontologue Georges Cuvier introduisit le catastrophisme au XIXe siècle, qui souhaitait répondre à la question plutôt inconfortable de la disparition d'espèces dans les archives fossiles. L'extinction, a-t-il soutenu, était avec espoir ne pas un événement uniforme.

Cuvier a suggéré que des événements massifs de courte durée et incroyablement violents (catastrophes) avaient façonné la Terre. Bien qu’étudiant des Lumières et évitant d’intégrer la religion à son travail, sa suggestion fut néanmoins retenue par ceux qui étaient désagréables avec les échelles de temps non bibliques requises par l’uniformitarisme et se félicitèrent d’une théorie toute prête pour accueillir le déluge de Noé.

Les partisans de l'uniformitarisme et du catastrophisme se sont opposés pendant une grande partie des deux derniers siècles, des arguments convaincants ayant été avancés de part et d'autre. Les géologues d’aujourd’hui ont pour la plupart compromis sur ces approches, comprenant un monde fonctionnant selon des principes uniformes mais ponctué d’événements catastrophiques tels que des éruptions volcaniques massives, des inondations provoquées par des glaciers ou des impacts de météorites.

Le morceau de moldavite que j'ai est la parfaite synthèse du compromis uniformitarisme-catastrophisme. Une météorite a frappé le bassin alpin nord, une dépression régionale recueillant des sédiments emportés par les Alpes. Dans ce moment catastrophique, le dépôt progressif a été interrompu et du sable liquéfié a été projeté dans les airs.

Mais à peine les morceaux de verre at-ils atterri qu'ils sont redevenus des processus sédimentaires, entraînés par les rivières, les ruisseaux et la gravité pour se déposer dans des bassins. Les moldavites se trouvent aujourd'hui dans quelques couches distinctes de sédiments de Bohême, rappelant l'époque à laquelle une météorite catastrophique avait interrompu l'accumulation uniforme de sédiments dans les Alpes du Nord.

Maintenant, les moldavites sont rassemblés et vendus dans des magasins de pierres précieuses et de minéraux, convoités à la fois par des chiens de chasse au rock intéressés par leur longue histoire et par des membres de la foule aux senteurs de patchouli les roches ont «une énergie puissante». Et peut-être qu’elles en ont; Je n’ai en ma possession un morceau de moldavite que depuis quelques semaines et je me suis déjà retrouvé à lire des articles obscurs dans des revues de minéralogie tchèque et, oserais-je dire, rhapsodier sur cette pierre de Bohême.

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *