V & A: Shuttle Astronaut Mike Massimino over de erfenis van Apollo 11



Vijftig jaar geleden zat een zesjarig jongetje genaamd Michael Massimino voor de tv van zijn familie op Long Island, N.Y., gefixeerd door de wazige zwart-witfoto's van een man die op de maan wandelde. Zoals miljoenen andere kinderen die naar de Apollo 11 maanlanding op 20 juli 1969, zwoer Massimino om ooit een astronaut te worden net als de Apollo 11 bemanningsleden die hij zo vereerde – Neil Armstrong, Buzz Aldrin en Michael Collins. Het grootste deel van zijn generatie met sterrenogen blijft aardgebonden, gevangen en ontmoedigd door de vergankelijkheid van het Apollo-tijdperk, dat sloop met de laatste menselijke landing in 1972. Maar Massimino slaagde erin vol te houden, zijn door Apollo geïnspireerde droom na tientallen jaren van weloverwogen voorbereiding na te streven en meerdere tegenvallers, uiteindelijk toetreden tot het astronautenkorps van NASA in 1996.

De vormende invloed van de Apollo-missies is een rode draad door de persoonlijke verhalen van bijna alle mannen en vrouwen die vervolgens naar de ruimte zijn gereisd. Niet iedereen was echter zo fortuinlijk als Massimino, die tijdens zijn NASA-carrière vriendschap kon sluiten met veel van de Apollo-astronauten. Toen hij eindelijk opsteeg, reed de ruimtevlucht in 2002 naar de hemel en in 2009 om de Hubble-ruimtetelescoop te onderhouden, droeg hij hun lessen met hem. Terugkerend naar de aarde bouwde hij voort op hun inspirerende nalatenschap en gebruikte hij zijn eigen ruimtevluchtervaring om een ​​gevierde popularisator van ruimtewetenschap en -onderzoek te worden. Na zijn pensionering bij NASA in 2014, bleef het motiveren van de volgende generatie astronauten een van de passies van Massimino; vandaag is hij professor aan Columbia University en senior adviseur aan de Intrepid Sea, Air & Space Museum in Manhattan.

Aan de vooravond van de 50ste verjaardag van de eerste maanlanding, Wetenschappelijke Amerikaan sprak met Massimino over de impact die de Apollo-missies hebben gehad op zijn eigen loopbaan en op de wereld.

[Een bewerkte transcriptie van het interview volgt.]

Je was toen zes jaar oud Apollo 11 gelanceerd en geland op de maan. Wat herinner je je van de missie?

Apollo 11 was een van de eerste nieuwsevenementen die ik me herinner, toen ik me bewust werd van dingen. Ik herinner me de opbouw van de missie die zomer en ik herinner me dat ik de lancering van mijn zomerrecreatieprogramma op mijn basisschool in Long Island had gezien. Ik herinner me het kijken [de landing] in de woonkamer. Ik was daar met mijn familie en ik was gewoon geklonken op de televisie.

Ik herinner me dat ze landden en iedereen heel, heel blij was dat ze het hadden gehaald. Ik ging naar buiten en keek omhoog naar de maan en dacht: "Er zitten mensen in." Ik wilde een van die jongens zijn. Alle drie van de Apollo 11 astronauten waren de coolste jongens ooit. Neil Armstrong was mijn held en ik vond Mike Collins leuk omdat hij dezelfde naam had als ik. Op zesjarige leeftijd is dat erg belangrijk. Ik was er erg enthousiast over. Ik denk dat het me net op het juiste moment in mijn leven heeft geraakt.

Ik wist dat het een geweldige prestatie voor iedereen was, maar ik wist dat het ook iets betekende voor mij. We leerden over Columbus en andere ontdekkingsreizigers toen ik op school zat, dingen die 500 jaar eerder gebeurden. En ik dacht bij mezelf, dit is waar ze over 500 jaar vanaf nu over zullen leren. Ze zullen leren over deze. Dit is het moment waarop we de planeet verlieten.

Je werd astronaut en werd na verloop van tijd vertrouwd met het geheel Apollo 11 bemanning. Vertel me over die interacties. Hebben ze je waardevolle adviezen gegeven?

Het eerste wat ik Neil Armstrong vroeg, was wanneer hij aan zijn gezegde dacht: "één kleine stap voor de mens, één grote sprong voor de mensheid." Hij zei dat hij er pas aan dacht nadat hij geland was. Ik was een nieuwe astronaut en hij zei: "Als ik het niet zou landen, zou er geen reden zijn om iets te zeggen." Ik denk dat hij het als een leerzaam moment zag. Hij zei tegen me: "Mike, je bent nieuw op dit punt. Je moet eerst bij het bedrijf blijven en je daar later zorgen over maken. "Dat heb ik van Neil Armstrong geleerd.

De eerste keer dat ik Buzz Aldrin ontmoette, stelde ik mezelf voor, maar hij had het druk en ik had niet veel een gesprek met hem. Ik mocht hem vijf jaar geleden bij het Intrepid Museum interviewen, op het 45-jarig jubileum van Apollo 11. We spraken over wat hij de beroemde "verwoesting" van de maan noemde, zijn besef toen hij uit de maanlander stapte en rondkeek dat alles wat er niet echt veranderd was in honderdduizenden, misschien miljoenen jaren. Ik zie hem van tijd tot tijd op verschillende plaatsen. Hij is beleefd genoeg om te doen alsof hij zich herinnert wie ik ben, dus dat is best cool!

Ik ontmoette Mike Collins voor het eerst voordat ik een astronaut was, toen ik stage liep bij NASA. Ik hoorde hem een ​​praatje maken en toen ik naar de kantine ging voor de lunch, zat hij daar alleen. Ik dwong mezelf op hem en zei: "Hé, vind je het erg als ik met je mee ga?" Hij zei: "Zeker." Ik vertelde hem dat ik student was aan M.I.T., en we spraken over verschillende dingen die bij de NASA gaande zijn. Sindsdien hebben we opnieuw verbonden. Toen onze wederzijdse vriend, [Apollo en Skylab] astronaut Alan Bean, iets meer dan een jaar geleden stierf, sprak ik bij het gedenkteken van Alan en was een ereplisser bij zijn interment, en Mike was daar ook. Het gebeurde zo dat we daar wat tijd samen doorbrachten. Hij is een erg aardige man. Heel, heel bescheiden.

Werden er uitdagende momenten tijdens je eigen ruimtevluchten toen je gesprekken met hen nuttig bleken te zijn?

Ja. Toen ik het ging doen, nam ik Neil's advies – ik had het niet gepland. Dat was waarschijnlijk een vergissing, want toen het zover was, wist ik niet wat ik moest zeggen, en uiteindelijk raakte ik uiteindelijk voor de gek gehouden Saturday Night Live. Dus ik dacht zo: "Ik weet het niet, Neil, als dat het beste advies was!" Ik had waarschijnlijk moeten nadenken over wat ik nog een klein beetje meer zou gaan tweeten.

Maar zeker, als astronauten hebben we allemaal baat bij wat die jongens deden. Wanneer mensen denken aan astronauten, denken ze aan Neil en Buzz en Mike, en aan het origineel en wat die jongens voor het land waren en wat het ruimteprogramma destijds bedoelde. Daar profiteren we nog steeds van; we volgen nog steeds in hun voetsporen.

Sommige mensen zouden kunnen zeggen dat we na Apollo een stap terug in de ruimte hebben gezet, maar ik denk dat we eigenlijk wat meer op de lange termijn zijn gaan kijken, wat heeft geleid tot de space shuttles, de Hubble Space Telescope en het International Space Station – waar we nu een permanente aanwezigheid in de ruimte hebben. Mensen zijn er al sinds 2000! We leerden dus lang in de ruimte te leven en te werken. In sommige opzichten is dat lang niet zo indrukwekkend als wat we met Apollo hebben gedaan, maar dat meer gestage programma is wat ons terug naar de maan zal leiden. Als we teruggaan, denk ik dat het zal blijven.

Waarom denk je dat de Apollo-missies in het bijzonder nog steeds resoneren met zoveel mensen over de hele wereld?

Het waren de eerste keren dat mensen onze planeet verlieten en echt naar een andere plaats gingen. Ik denk dat dat wereldwijd gezien werd als een prestatie waar iedereen trots op kon zijn en waar hij deel van kon uitmaken. Het was niet alleen een Amerikaanse prestatie. Het was echt een menselijke prestatie voor de hele wereld.

Ik denk niet dat [de Apollo-astronauten] zich realiseerden welk effect het zou hebben op de hele wereld. Alan Bean, die op Apollo 12 zat, vertelde me dat toen hij de wereld na zijn vlucht bereisde, het niet uitmaakte in welk land hij was, de reactie was niet "U Amerikanen deden het." Het was, "Wij deed het. De wereld heeft het gedaan. "

Wat denk je van het 50-jarig jubileum van Apollo 11 zou moeten betekenen voor mensen van vandaag – vooral jongere mensen die er niet waren om er getuige van te zijn?

Het 50-jarig jubileum is een gelegenheid voor hen om erover te leren. Gelukkig hebben we nog steeds een aantal van de Apollo-astronauten over. Ik was 10 jaar geleden bij een 40-jarig jubileum in het National Air and Space Museum, na mijn tweede ruimtevlucht, en alle drie van de Apollo 11-crew waren aanwezig. Neil leefde nog. Ik denk dat zowat alle moonwalkers er waren – ze waren toen eind zeventig, begin jaren tachtig.

Nu, 10 jaar later, zijn er niet zo veel. Maar er is nog genoeg van hen in leven om het verhaal van Apollo te vertellen, en hopelijk gaat deze viering niet alleen door Apollo 11, maar voor de resterende missies. En niet alleen voor de astronauten, maar ook voor mensen die in de controlekamer werkten, mensen die achter de schermen werkten om deze dingen te laten gebeuren.

Ik denk nog steeds dat het resoneert met NASA, met ons land en met de wereld dat als je een man op de maan kunt landen, je alles kunt doen. Je hoort het de hele tijd: "We kunnen een man op de maan landen, maar waarom kan ik geen fatsoenlijke kop koffie krijgen?" Het is een verwijzing naar de wonderbaarlijke dingen die we kunnen bereiken. We moeten dat in gedachten houden als we vandaag aan andere problemen denken die onmogelijk lijken.

Het Witte Huis wil dat de NASA in 2024 astronauten naar het maanoppervlak terugbrengt. Denkt u dat dit een realistische deadline is?

Het lijdt geen twijfel dat we er tegen 2024 zouden kunnen komen, omdat we raketten en ruimtevaartuigen in aanbouw hebben die het zouden kunnen. Nu, de vraag is, wat gaan we doen als we daar zijn? Als we daar landen, gaan we dan proberen te blijven en een habitat te bouwen? Wat gaan we doen? Ik denk zeker dat de eerste stappen zouden kunnen worden gezet tegen 2024, en ik zie geen reden waarom we dat niet zouden kunnen doen. Ik denk dat dat een goed doel is, eigenlijk.

Als je de kans had om naar de maan te gaan, wat zou je het meest interesseren om te zien of te doen?

Ik zou gewoon rond willen kijken!

Voor mij was het hoogtepunt van mijn ruimtevlucht uitgaan en ruimtewandeling rond de Hubble-ruimtetelescoop. We waren op 350 mijl – dat is een hele grote hoogte voor een shuttle vlucht – en we konden de kromming van de planeet van daarboven zien. De aarde was zo meeslepend. Het was ongelooflijk, naar buiten gaan en ruimteruimelen en rondkijken.

Ik denk aan de ruimtewandelingen die de Apollo-astronauten deden op de terugweg van de maan. Ze hadden de kans om in één richting te kijken en een grote maan te zien en in de andere richting te kijken om een ​​grote aarde te zien.

Dus ik zou graag een moonwalk doen en een beetje rondkijken. Het is cool om in het ruimteschip te zijn, maar om naar buiten te gaan en rond te lopen … Ik denk dat dat iets heel anders is.

De wereld hield collectief zijn adem in Apollo 11 aangeraakt op het maanoppervlak. Toeschouwers drukte rond televisies en radio's enthousiast voor updates. Denk je dat sindsdien een ruimteverkenningsevenement dat niveau van betrokkenheid heeft bereikt? Wanneer krijgen we ons volgende 'Apollo-moment'?

Nee, ik denk niet dat er iets in de buurt is gekomen en ik denk niet dat iets honderden jaren in de buurt zal komen. Zelfs als we iemand op Mars zetten, zal het niet hetzelfde zijn. Er is maar één eerste keer dat je je planeet kunt verlaten en naar een andere wereld kunt gaan. Maar dat is oke. Ik denk dat het volgende dat dit soort aandacht kan krijgen, is wanneer – en ik denk dat het dat is wanneer en niet als– we vinden het leven ergens anders. Dat wordt het volgende grote verhaal.