Nieuw bewijs toont aan dat deze menselijke voorouders op mysterieuze wijze zijn uitgestorven, 117.000 jaar geleden


In de vroege jaren dertig vonden Nederlandse antropologen een gigantische bottenlaag verborgen boven de oevers van de Solo-rivier op het Indonesische eiland Java.

Meer dan 25.000 fossiele exemplaren werden begraven in de riviermodder in een gebied genaamd Ngandong, waaronder 12 schedelkappen en twee beenderen van een bijzonder intrigerende menselijke voorouder: homo erectus.

Deze soort vroege mens heeft bijna 2 miljoen jaar bestaan ​​en verspreidde zich ver over delen van Afrika en Azië. Maar wetenschappers hadden niet kunnen achterhalen wanneer de laatste van hen was uitgestorven.

Pogingen om de exacte leeftijd van de Java-fossielen te bepalen hielpen niet veel, omdat dat een breed scala aan opties gaf: hun overlijdenstijd werd geschat op ergens tussen 550.000 en 27.000 jaar geleden.

Maar vandaag gepubliceerd in het tijdschrift Natuur heeft vragen gesteld over het lot van de laatste H. erectus uitrusten.

Door te dateren met het omringende riviersediment, in plaats van de fossielen zelf, konden antropologen een veel strakkere leeftijd voor deze schedels vaststellen. De resultaten toonden aan dat de H. erectus individuen kwamen om in een massale dood tussen 117.000 en 108.000 jaar geleden.

Dat betekent dat de botten het laatst bekende uiterlijk van vertegenwoordigen H. erectus in het archeologische dossier.

De nieuwe tijdlijn helpt ook andere puzzels op te lossen, omdat antropologen hiermee andere oude menselijke soorten kunnen identificeren H. erectus overlapt met – en die niet.

"Ons onderzoek toont dat aan homo erectus overleefde niet laat genoeg om te communiceren met moderne mensen op Java, "vertelde Russell Ciochon, een co-auteur van de nieuwe studie, aan Business Insider." Ngandong is de jongste bekende homo erectus site in de wereld. "

Een overstroming verzamelde de versteende botten

Volgens de auteurs van de studie vertegenwoordigen de schedels caps en been botten ontdekt in Ngandong de grootste H. erectus vinden op een enkele site.

Dat komt omdat de botten, samen met 25.000 andere fossielen die later verloren zijn gegaan tijdens de Tweede Wereldoorlog, "verzameld in een boomstam in de rivier", aldus co-auteur Kira Westaway.

Opgravingen in Ngandong, Indonesië in 2010. (Russell L. Ciochon / University of Iowa)

Ze voegde eraan toe dat de schedeldoppen delen van de schedel missen omdat de skeletten beschadigd raakten toen ze in een overstroming van de rivier werden afgespoeld. Naast de fossielen vonden onderzoekers botten van minstens 64 zoogdieren die ook stroomafwaarts werden vervoerd.

"De fossielen zouden niet zijn geconcentreerd in dit kleine gebied zonder de overstroming," voegde Ciochon toe.

Het feit dat de botten allemaal tegelijkertijd stroomafwaarts werden geveegd, suggereert de 12 H. erectus individuen waar ze vandaan kwamen stierven tegelijkertijd in wat een massale dood zou kunnen zijn.

Klimaatverandering heeft mogelijk gedood homo erectus

Ciochon zei dat zijn team niet zeker weet hoe deze individuen stierven, maar één theorie over waarom H. erectus uitgestorven op Java in het algemeen klinkt misschien bekend: klimaatverandering.

Tussen ongeveer 120.000 en 110.000 jaar geleden verschoof de wereld van een ijstijd naar een interglaciale periode, en de temperaturen stegen. Java, nu grotendeels regenwoud, was vroeger bedekt met bossen.

Maar rond de tijd van H. erectus ' uitsterven, begon de omgeving van het eiland natter en vochtiger te worden door de toenemende temperaturen, waardoor het regenwoud kon groeien.

Het is mogelijk dat onze menselijke voorouders daar de verschuiving niet aankonden.

"De ondergang van homo erectus op Java valt samen met deze uitbreiding van het regenwoud, en de veranderende omgeving heeft waarschijnlijk bijgedragen aan de ondergang, "zei Ciochon." homo erectus fossielen worden gevonden nadat de omgeving is veranderd, dus homo erectus heeft zich waarschijnlijk niet kunnen aanpassen aan deze nieuwe regenwoudomgeving. "

Westaway zei dat het oprukkende regenwoud "problemen zou hebben veroorzaakt voor de in wezen open bosfauna" dat H. erectus hield van jagen, wat mogelijk heeft geleid tot voedselonzekerheid.

"Ze waren misschien niet in staat om voedselbronnen te vinden die ze normaal aten, of ze waren kwetsbaarder voor de roofdieren in het regenwoud," voegde Ciochon eraan toe.

De Ngandong-site bevatte ook botten van dieren die meer geschikt waren voor bosomgevingen, zoals olifanten, herten en runderen. Die wezens leefden en stierven tegelijkertijd met H. erectus.

Vermenging van menselijke voorouders

Door deze fossielen correct te dateren, kunnen antropologen nu onderzoeken wie H. erectus mogelijk interactie hadden gehad voordat ze stierven. De lijst is groot: H. erectus had kunnen kruisen met Denisovans – een andere groep menselijke voorouders die vooral in Siberië en Oost-Azië te vinden zijn – evenals twee andere vroege menselijke soorten die op eilanden in de Stille Oceaan leefden, genaamd H. floresiensis en H. luzonensis.

Denisovans leefden tussen 200.000 en 50.000 jaar geleden. Genetisch bewijs geeft aan dat ze zich hebben gemengd met zowel moderne mensen als een oudere soort en ongeveer 1 procent van hun DNA doorgeven.

"Deze oudere soort is waarschijnlijk homo erectus, "Zei Ciochon, gezien het feit dat de nieuwe datum van zijn nieuwe studie stevig binnen het tijdsbestek valt dat Denisovans leefden.

Maar het is niet duidelijk of Denisovans en H. erectus gemengd op Java in het bijzonder.

"Er is veel speculatie over waar en wanneer de Denisovans elkaar ontmoeten H. erectus en wat de resultaten van die interacties waren, "voegde Ciochon toe.

Deze nieuwe ontdekking opent ook de mogelijkheid dat de twee andere Oost-Aziatische vooroudersoorten afstamden H. erectus.

Meer dan 50.000 jaar geleden H. luzonensis leefde en bloeide op wat nu het Filippijnse eiland Luzon is. Op het nabijgelegen Indonesische eiland Flores, , bijgenaamd "de Hobbit" voor zijn korte gestalte, leefde tussen 100.000 en 60.000 jaar geleden.

"Er is geen twijfel" dat deze drie soorten elkaar tijdelijk overlappen, zei Westaway.

Ciochon en Westaway's nieuwe onderzoekscementen H. erectus ' status als een van de langstlevende vroege mensen. De soort – ongeveer zes keer zo lang als H. sapiens (wij) hebben bestaan.

De eerste H. erectus exemplaar werd ontdekt in 1891 in Indonesië en er zijn fossielen gevonden in heel Afrika en in China. Deze voorouders haalden Java en nabijgelegen eilanden in de Stille Oceaan door landbruggen over te steken wanneer de zeespiegel laag was, zei Ciochon.

Hij voegde eraan toe dat het mogelijk andere is H. erectus populaties overleefden de tegenhangers op de Java-site.

"Ons werk geeft de leeftijd van de laatste bekende verschijning van H. erectus, maar dit betekent niet dat het het tijdperk van uitsterven is, "zei hij." Kleine groepen van H. erectus misschien langer geleefd zonder fossiel bewijs achter te laten. "

Dit artikel is oorspronkelijk gepubliceerd door.

Meer van Business Insider: