Japanse walvisjacht is niet de grootste bedreiging voor het behoud van walvissen



In juli hervatte Japan de commerciële walvisvangst na een onderbreking van drie decennia. Veel westerse landen en organisaties hebben de verhuizing veroordeeld. Hoewel ik er persoonlijk de voorkeur aan geef dat geen enkele natie zich bezighoudt met commerciële walvisvangst, vind ik het hypocriet dat veel Amerikanen en Canadezen de Japanners bekritiseren terwijl ze een oogje dichtknijpen voor de meer schadelijke praktijken van hun eigen land.

Japan heeft zich teruggetrokken uit de International Whaling Commission, die de commerciële walvisvangst in 1986 verbood. Het sluit zich nu aan bij Noorwegen en IJsland als de enige landen die commercieel walvissen blijven oogsten. Positief is dat Japan ermee heeft ingestemd zich te houden aan het Antarctisch Verdrag, dat de commerciële exploitatie van levende rijkdommen in de wateren rond Antarctica regelt, en heeft gezegd dat het de "wetenschappelijke" walvisvangst in de Zuidelijke Oceaan zal stopzetten. De natie zegt ook van plan te zijn alleen soorten te exploiteren waarvan de populatie in relatief goede staat is en dit alleen te doen in zijn territoriale wateren en exclusieve economische zone. Ondanks het internationale protest is het onwaarschijnlijk dat een goed beheerde walvisindustrie in Japan een grote impact zal hebben op de meest bedreigde walvispopulaties ter wereld.

Laten we daarentegen eens kijken wat er in Noord-Amerika gebeurt. Aan de oostkust zijn noch Amerikanen noch Canadezen al tientallen jaren bezig met commerciële walvisvangst, maar onze visserij- en scheepvaartindustrieën vormen een existentiële bedreiging voor een van de meest bedreigde grote walvissoorten, de noordelijke Atlantische walvis.

Juiste walvisvrouwtjes en hun kalveren ondernemen elk jaar een lange seizoensmigratie van de bescherming van de Zuid-Atlantische Bocht, waar afkalven plaatsvindt, naar de voedselrijke wateren voor de kust van New England en de Canadese Maritimes, waar de meeste voeding plaatsvindt. De twee primaire doodsoorzaken zijn verstrengeling in vistuig en scheepsaanvallen, en deze komen het meest voor aan het noordelijke uiteinde van de migratie. Ondanks deze gevaren herstelde de walvispopulatie in de Noord-Atlantische Oceaan zich geleidelijk gedurende de drie decennia voorafgaand aan 2010. Sindsdien heeft een oceaanhittegolf de Golf van Maine echter meedogenloos verwarmd en de voedingscondities daar aangetast, waardoor de juiste walvissen sommige van hun traditionele zomervoerplaatsen verlaten. In plaats daarvan trekken velen van hen in de zomer nog verder naar het noorden op zoek naar betere voedingsgronden in de Golf van Saint Lawrence in Canada.

In de Golf van Maine zijn al jaren beschermingen aangebracht om het verstrikken van vistuig en scheepsaanvallen te verminderen. De schaaldiervisserij, meestal met kreeften en krabben, vormt de grootste verstrikking vanwege de vele verticale lijnen die door de waterkolom lopen – van vallen op de bodem tot boeien aan de oppervlakte. Schattingen geven aan dat tot 80 procent van de juiste walvissen op een bepaald moment in hun leven verstrikt raakt en mogelijk in gevaar komt. De Maine kreeftenindustrie overweegt met tegenzin een gefaseerde overgang naar afgescheiden en touwloos vistuig dat de verwikkelingen sterk zou kunnen verminderen. Met de toegevoegde voedingsstress die wordt veroorzaakt door de opwarming van het klimaat, worden de nawerkingen van verstrengeling echter erger. De federale overheid moet een snellere overgang naar afgescheiden en touwloze uitrusting verplicht stellen. Timing is van cruciaal belang: een dergelijk mandaat kan het verschil maken tussen het uiteindelijke herstel van de Noord-Atlantische walvis en het uitsterven ervan.

In de Canadese wateren heeft de situatie van de walvissen de afgelopen drie jaar een drastische wending genomen. De Canadese visserij- en scheepvaartindustrie, evenals de federale overheid, waren niet voorbereid op de komst van de juiste walvissen op zoek naar voedsel. Zonder enige bescherming in de zomer van 2017, werd bijna 3 procent van de bevolking gedood gedurende een periode van twee maanden. De regering leerde snel lessen en regelde de visserij- en scheepvaartindustrie in de Golf van Saint Lawrence in de zomer van 2018 sterk, bijvoorbeeld door de data van het sneeuwkrabvisseizoen te wijzigen en vaartuigsnelheden te vertragen wanneer de juiste walvissen aanwezig waren. In 2018 vonden er geen juiste walvissterfte plaats. Helaas, vanwege een combinatie van overmoed door dat succes en toenemende druk van de krachtige visserij- en scheepvaartindustrie, werd de regering zelfgenoegzamer in haar beschermingsinspanningen in 2019. Tegen het einde van juli, op ten minste acht juiste walvissen waren in Canadese wateren gestorven. In het huidige tempo zou het dodental in 2019 dat van 2017 kunnen overschrijden.

Het juiste walvisverhaal is niet uniek. In de Pacific Northwest heeft een bijna tien jaar durende hittegolf in de oceaan geleid tot de achteruitgang van Chinook-zalm, die de reproductie van de zeer bedreigde zuidelijke bewoners van de walvispopulatie in de Salish Sea heeft onderdrukt. Als reactie tekende gouverneur van de staat Jay Inslee in mei vijf wetsvoorstellen die ongekende bescherming bieden in de wateren van zijn staat. Maar een maand later, na intensief lobbyen van de olie- en gasindustrie, keurde de Canadese premier Justin Trudeau een uitbreiding van de Trans Mountain-pijpleiding goed, die teerzanden van Alberta naar verzendhavens in British Columbia vervoert. De uitbreiding zal leiden tot een zevenvoudige toename in tankerverkeer door de Salish Sea, waardoor het risico op scheepsaanvallen, olielozingen en lawaai in kritieke leefgebieden voor walvissen in het zuiden toeneemt. De goedkeuring van de Canadese federale overheid kwam ondanks een vastberadenheid van de National Energy Board van het land dat het project "aanzienlijke nadelige milieueffecten" zou veroorzaken voor de bevolking van het zuiden. British Columbia, de staat Washington en de meeste First Nations en Native American-stammen in de regio verzetten zich tegen de uitbreiding van de pijpleiding.

Mijn punt is dit: de VS en Canada hebben de middelen om het behoud van zeer bedreigde walvissen te bevorderen. Zonder de sterfgevallen veroorzaakt door de visserij- en scheepvaartindustrie zou de walvispopulatie in de Noord-Atlantische Oceaan bijvoorbeeld in minder dan een kwart eeuw kunnen verdubbelen. Maar totdat de federale regeringen van die landen zich verzetten tegen de druk van industrieën om de milieuregelgeving te versoepelen, zouden Amerikanen en Canadezen misschien een deel van hun verontwaardiging moeten wegvoeren van de Japanners en naar de regeringen die het meest bedreigend zijn voor het behoud van walvissen: die van henzelf.