La corte responsabiliza al cuerpo del ejército por el daño del huracán Harvey Flood



Un fallo de la corte federal que responsabiliza al Cuerpo de Ingenieros del Ejército por algunos daños causados ​​por las inundaciones durante el huracán Harvey podría generar más reclamos contra la agencia a medida que el cambio climático intensifica las tormentas e inundaciones.

El martes es la segunda vez este año que el Tribunal de Reclamaciones Federales de los Estados Unidos falló en contra del Cuerpo del Ejército y en favor de los demandantes cuya propiedad la agencia inundó bajo su estrategia de gestión del agua.

Ambos casos surgieron del tipo de grandes inundaciones que la Evaluación Nacional del Clima del gobierno advirtió el año pasado se están volviendo más comunes a medida que aumentan las temperaturas globales y las emisiones de carbono. Ambas demandas están tomando casos acusando al gobierno federal de confiscar propiedad privada sin una compensación justa.

“El cambio climático obligará al gobierno a tomar decisiones difíciles sobre cómo administrar volúmenes de agua sin precedentes. A veces, el gobierno tendrá que tomar una decisión difícil sobre dejar que el agua vaya a un lugar u otro con daños inevitables para algunos propietarios ”, dijo John Echeverria, profesor de derecho ambiental en la Facultad de Derecho de Vermont.

El fallo del martes implicó la decisión del Cuerpo del Ejército de permitir que las aguas de la inundación se derramen desde dos embalses en los suburbios al oeste de Houston hacia propiedades residenciales vecinas en agosto de 2017 cuando Harvey arrojó lluvias récord en la costa de Texas. El Cuerpo de Ejército construyó los embalses y las represas en forma de U en la década de 1940 para evitar inundaciones río abajo en Houston, ahora la cuarta ciudad más grande del país.

El gobierno federal dijo en su defensa que los embalses y represas de Addicks y Barker impidieron daños por valor de $ 7 mil millones a las propiedades río abajo durante Harvey, lo que calificó como "una tormenta extraordinariamente rara y grande".

Pero el juez federal de reclamos Charles Lettow dijo que tanto la tormenta como el daño a las propiedades aguas arriba eran previsibles y podrían haberse evitado si el Cuerpo del Ejército hubiera comprado más propiedades al lado de los embalses.

"El Cuerpo sabía desde el principio que la tierra que compró era inadecuada para contener la cantidad de agua que estaría contenida en los embalses si ocurriera la tormenta de diseño del terraplén", escribió Lettow. "Entonces supo que si ocurriera una tormenta de ese tipo, el agua producida excedería las tierras propiedad del gobierno e inundaría la propiedad privada".

Aunque Harvey arrojó hasta 60 pulgadas de lluvia y causó daños estimados en $ 130 mil millones, el Cuerpo del Ejército sabía que cualquier tipo de tormenta importante podría abrumar a los dos embalses.

"El Cuerpo sabía muy bien que era probable que ocurrieran tormentas capaces de desbordar tierras propiedad del gobierno, y a pesar de ese conocimiento, todavía tenía la intención de ocupar la propiedad en cuestión sin una autoridad o excusa legítima", escribió Lettow. "El daño a las propiedades de los demandantes fue el resultado directo de la construcción, modificación y operación del gobierno de las presas Addicks y Barker".

Los daños se otorgarán a cientos de propietarios en una fase posterior del caso, lo que podría retrasarse si el gobierno apela la decisión.

El fallo se produce cuando el Cuerpo de Ejército enfrenta una presión cada vez mayor del Congreso e inunda a las comunidades de los Estados Unidos para mejorar la protección contra inundaciones. A medida que las inundaciones de los ríos Mississippi y Missouri inundaron el Medio Oeste este año, los legisladores se quejaron de que el Cuerpo del Ejército no estaba haciendo de la protección contra inundaciones una prioridad.

En una audiencia en el Senado en Iowa en abril, el mayor general Scott Spellmon, comandante general adjunto del Cuerpo del Ejército para operaciones civiles y de emergencia, la agencia equilibra ocho prioridades en la gestión de los embalses del río Missouri: control de inundaciones, navegación, energía hidroeléctrica, suministro de agua. , calidad del agua, riego, recreación y pesca y vida silvestre.

Mientras que algunos legisladores han tratado de cambiar las prioridades del Cuerpo de Ejército, otros se han centrado en darle más dinero.

El proyecto de ley de gastos masivos aprobado por la Cámara esta semana establecería el presupuesto 2020 del Cuerpo de Ejército en $ 650 millones sobre el nivel de 2019.

Un proyecto de ley de socorro en caso de desastre promulgado en junio otorgó al Cuerpo del Ejército $ 2.5 mil millones en fondos de emergencia para reparar diques y otras instalaciones de gestión del agua que se han dañado en los últimos años. El Cuerpo de Ejército recientemente 226 proyectos, principalmente en el Medio Oeste.

El aumento de las inundaciones está abrumando las presas y diques que el Cuerpo de Ejército construyó hace décadas, dijo Douglas Lamont, ex funcionario de la agencia a cargo de la planificación y revisión del proyecto.

"Estamos experimentando más y más eventos climáticos extremos con mucha más precipitación", dijo Lamont. "Estos sistemas pueden verse fácilmente abrumados por esos eventos".

En marzo, la juez federal de reclamos Nancy Firest emitió un fallo anterior a favor de cientos de propietarios cerca del río Missouri que culparon al Cuerpo del Ejército por los daños por inundaciones que sufrieron a fines de la década de 2000 y principios de 2010.

El caso se centró en la decisión del Cuerpo de Ejército en 2004 de aumentar la protección de las especies en peligro a lo largo del río Missouri y hacer menos esfuerzo para controlar las inundaciones. El cambio de política llevó al Cuerpo de Ejército a liberar agua de las presas a lo largo del río Missouri, que inundó propiedades cercanas en Dakota del Norte, Dakota del Sur, Nebraska, Iowa, Kansas y Missouri.

"Algunas de las posiciones legales que el juez encontró en el caso de Houston son muy consistentes con las posiciones que hemos tomado", dijo ayer R. Dan Boulware, abogado de los propietarios. En ambos casos, un juez determinó que el Cuerpo del Ejército podría haber previsto que sus políticas causarían daños por inundación a los propietarios.

Aunque el Cuerpo del Ejército perdió dos sentencias judiciales este año, ganó un caso el año pasado que involucra daños por inundaciones en el área de Nueva Orleans durante el huracán Katrina en 2005. En abril de 2018, el Tribunal de Apelaciones de los Estados Unidos para el Circuito Federal determinó que el Cuerpo del Ejército no era responsable de daños extensos a la propiedad, anulando fallos judiciales anteriores.

En enero, la Corte Suprema se negó a escuchar el caso y dejó en pie el fallo de abril de 2018.

El reportero Ariel Wittenberg contribuyó.

Reimpreso de Climatewire con permiso de E&E News. E&E ofrece cobertura diaria de energía esencial y noticias ambientales en.