El vínculo entre tomar anticonceptivos en la adolescencia y la depresión es turbio



"¿La píldora causa depresión?" Impulsado por un estudio reciente que describió un vínculo entre tomar píldoras anticonceptivas cuando era adolescente y la depresión en la edad adulta, la noticia enfureció a algunos médicos.

Las primeras investigaciones sugieren que existen razones para observar más de cerca los efectos secundarios de los anticonceptivos hormonales. Pero hasta ahora, el enlace es menos que seguro. "Esta es una conexión prematura", dice la pediatra Cora Breuner del Hospital de Niños de Seattle.

Poner demasiada información preliminar en la evidencia puede conducir a que menos adolescentes obtengan anticonceptivos y, a su vez, más embarazos no deseados entre los adolescentes, una situación que puede alterar la vida de los jóvenes, dice Breuner. Los titulares que asustan a los adolescentes, sus familias y sus médicos son "otra barrera más para acceder a una forma completamente efectiva de prevenir embarazos no planificados".

La investigadora de obstetricia y anticoncepción Katharine O'Connell White está de acuerdo. "El control de la natalidad genera toda la preocupación y preocupación", dice White, de la Facultad de Medicina de la Universidad de Boston. "Pero sabemos que otras cosas son mucho más peligrosas". Embarazo adolescente, por ejemplo. El acceso a un método anticonceptivo efectivo es vital para las adolescentes sexualmente activas, dicen los médicos.

"No creo que la evidencia esté ahí ahora para decir que esto es una amenaza", agrega la epidemióloga e investigadora de salud pública Sarah McKetta de la Universidad de Columbia, que estudió el uso de anticonceptivos en adolescentes. Aún así, ella ve valor en más investigaciones sobre el tema. "Las mujeres merecen una buena medicación … eso no les está dando problemas". Si hay riesgos que vienen con la píldora, entonces los científicos deben controlarlos.

Es más fácil decirlo que hacerlo. Los estudios existentes no pueden responder a la pregunta en cuestión, por lo que sus resultados pueden interpretarse de diferentes maneras. Obtener una respuesta es importante. En los Estados Unidos, el 42 por ciento de las adolescentes, 4 millones en total, han tenido relaciones sexuales, según las estimaciones. Y se estima que el 56 por ciento de las niñas sexualmente activas de entre 15 y 19 años han tomado píldoras anticonceptivas hormonales. En la búsqueda de claridad, la investigación puede iluminar misterios científicos, incluida la combinación de la biología y la experiencia personal para dar forma al cerebro de una adolescente de una manera que los científicos aún no comprenden.

El enlace

La llegada de las píldoras anticonceptivas hormonales fue revolucionaria. A partir de la década de 1960, las mujeres comenzaron a controlar su fertilidad y sus vidas de formas que antes eran imposibles. La dosis diaria de hormonas, ingeniosamente diseñada para engañar al cuerpo haciéndole creer que ya está embarazada para que no ocurra un embarazo real, es tan icónica que incluso hoy, es el único medicamento conocido simplemente como "la píldora".

Y previene el embarazo notablemente bien. Con la excepción de los riesgos poco frecuentes, como los coágulos de sangre, la píldora no parece causar muchos problemas a la mayoría de las personas. Sus usos se han expandido más allá de su trabajo principal de suprimir la ovulación. Alrededor de un tercio de las recetas de píldoras para adolescentes son por razones no anticonceptivas: para aliviar períodos dolorosos o irregulares, endometriosis, acné y otras afecciones.

Pero cada cierto tiempo, surge un estudio que levanta una potencial bandera roja. Eso sucedió este verano con un informe de que las mujeres que habían tomado la píldora cuando eran adolescentes. El estudio, publicado en línea el 28 de agosto en el Revista de Psicología Infantil y Psiquiatría, les pidió a 1.236 mujeres estadounidenses de entre 20 y 39 años que recordaran cuándo comenzaron a tomar píldoras anticonceptivas hormonales. Los investigadores también preguntaron sobre los síntomas depresivos actuales de los participantes.

Surgió una tendencia potencialmente preocupante: el uso de la píldora en la adolescencia se relacionó con tasas más altas de depresión más adelante. En el momento del estudio, el 16 por ciento de las mujeres que habían tomado anticonceptivos hormonales cuando eran adolescentes cumplían los criterios para la depresión clínica. Solo el 9 por ciento de las mujeres que comenzaron a tomar la píldora cuando eran adultas cumplían los mismos criterios para la depresión. Para las mujeres que nunca habían usado anticonceptivos, el número era del 6 por ciento.

Esas diferencias entre los grupos fueron "realmente bastante sustanciales", dice la coautora del estudio Christine Anderl, psicóloga de la Universidad de Columbia Británica en Vancouver. "Puede haber una relación duradera entre el uso de anticonceptivos y la depresión más adelante", dice ella.

Tome nota de ese "poder". Anderl es cuidadoso y directo sobre las limitaciones del estudio. Los resultados arrojaron una correlación, no una relación causal, enfatiza. Los investigadores utilizaron un enfoque estadístico para hacer que los grupos de comparación sean más similares, eliminando las diferencias en la educación, por ejemplo, que podrían afectar las tasas de depresión. Ese método, llamado puntaje de peso de propensión, "no es perfecto; nada en las estadísticas puede hacer que la comparación entre grupos sea clara como el cristal, pero es una forma hábil de abordar el problema", dice Regina Nuzzo, estadística de la Universidad Gallaudet en Washington, corriente continua

Anderl y sus colegas utilizaron el método para controlar otras explicaciones para la depresión, como fumar, edad de la primera conducta sexual, educación, índice de masa corporal, etc. Pero es posible que otro factor, desconocido o simplemente no considerado en este estudio, sea el culpable. "Tratamos de controlar todo lo demás que pensamos que sería una explicación alternativa para el enlace, pero eso no significa que no extrañamos (algo) involuntariamente", dice Anderl.

Otras limitaciones nublan aún más estos resultados (así como los resultados de muchos otros estudios que evalúan el comportamiento y la salud de las personas). Se les pidió a las mujeres que recordaran cuándo comenzaron a tomar la píldora, y los recuerdos pueden ser confusos. Además, los autores no tenían información sobre qué tipo de píldoras hormonales usaban las mujeres, qué tan consistentemente las usaban o por cuánto tiempo, toda la información crucial, dice Breuner.

Las píldoras anticonceptivas hormonales vienen en dos tipos principales: el tipo más antiguo, que contiene una mezcla de estrógeno y progestina (una forma sintética de progesterona), y las "mini píldoras", que contienen solo progestina en pequeñas cantidades. Para comprender lo que estas píldoras podrían hacerle al cerebro en desarrollo, el tipo y la cantidad de hormonas son importantes, dice Breuner. Estas advertencias, junto con otras, la hacen escéptica de que existe una verdadera asociación entre las píldoras anticonceptivas y la depresión más adelante en la vida, dice ella. "No estoy listo para dejar de recetar".

Otros dos estudios han relacionado los anticonceptivos orales con la depresión durante los años de la adolescencia, a diferencia de los años posteriores. Un estudio publicado en línea el 2 de octubre en JAMA Psychiatry encontrado en jóvenes de 16 años en los Países Bajos. Las niñas que tomaron la píldora informaron que lloraban más, dormían más y tenían más problemas alimenticios que las niñas que no tomaban anticonceptivos orales.

El segundo estudio, de más de 1 millón de adolescentes y mujeres danesas, encontró que las adolescentes de 15 a 19 años que tomaban píldoras anticonceptivas estaban al mismo tiempo. El efecto fue más fuerte para los adolescentes que toman píldoras de progestágeno solo. El tamaño de ese estudio le dio una "lente lo suficientemente potente como para detectar incluso un efecto pequeño", dice Nuzzo. Fue publicado en 2016 en JAMA Psychiatry.

Ahora considere un informe disidente. McKetta y la epidemióloga de Columbia, Katherine Keyes, estudiaron a 4.765 adolescentes de EE. UU. Y descubrieron que ni al momento de tomar la píldora ni después.

Ese estudio, publicado en enero en Anales de Epidemiología, analizó el uso actual o anterior de píldoras anticonceptivas en adolescentes y usó entrevistas para recopilar información sobre la depresión. "De cualquier forma que lo miramos, no encontramos ningún efecto", dice McKetta.

Como cualquier otro estudio sobre personas, este viene con limitaciones. Al igual que con el estudio de Anderl, los investigadores pidieron a los adolescentes que piensen y recuerden la información, que no es infalible. También se entrevistó a los padres sobre la depresión de sus hijos, y las ilusiones podrían haberlos tentado a evadir respuestas, particularmente a preguntas delicadas. Esas advertencias podrían haber ocultado un efecto, dice Nuzzo.

Cerebros maleables

En general, estos estudios, todos imperfectos, acosados ​​por sus propias limitaciones, ofrecen poca claridad sobre si estas hormonas anticonceptivas están cambiando el cerebro de los adolescentes y cómo lo hacen.

Sin embargo, la idea es plausible. Los años de la adolescencia son importantes para el desarrollo del cerebro. Las hormonas como la testosterona, el estrógeno y la progesterona durante la adolescencia pueden cambiar el desarrollo del cerebro. "Es un hecho", dice Cheryl Sisk, neurocientífica de la Universidad Estatal de Michigan en East Lansing.

Su certeza proviene de una gran colección de investigaciones sobre animales de laboratorio y un conjunto más delgado de estudios del cerebro humano. En experimentos con animales de laboratorio, los científicos pueden controlar exquisitamente el tiempo y los niveles de hormonas y luego ver qué le sucede al cerebro a medida que los animales crecen. Los ratones hembras, por ejemplo, con los ovarios extirpados antes de que los ratones lleguen a la adolescencia, tuvieron diferencias en las habilidades de aprendizaje durante la edad adulta.

Los estudios en humanos sugieren que el estrógeno también afecta el cerebro de las adolescentes. Un trastorno genético llamado síndrome de Turner puede dejar a las niñas con niveles muy bajos de estrógeno. Las niñas con el trastorno, muestran pequeños estudios. (Testosterona durante la adolescencia).

Es posible que las hormonas administradas en la píldora afecten al cerebro de manera diferente a las hormonas administradas por los propios ovarios de una adolescente. El momento o el tipo de hormonas estarían apagados, y ese desajuste podría afectar el desarrollo cerebral de una niña, dice Sisk.

Derivadas del colesterol, las hormonas como la progesterona y el estradiol, uno de los estrógenos naturales del cuerpo, pueden pasar la barrera hematoencefálica. "Casi se puede pensar que el cerebro está bañado en testosterona y estradiol y progesterona", dice el neurocientífico Russell Romeo del Barnard College en la ciudad de Nueva York. Estas hormonas "pueden llegar allí y pueden afectar a estas células muy íntimamente", dice. Las hormonas pueden cambiar el comportamiento de grandes colecciones de genes, muchas de las cuales dan forma al funcionamiento del cerebro.

Pero algunas regiones del cerebro son más susceptibles que otras a los efectos de las hormonas. El hipocampo, la amígdala y ciertos tramos de la corteza prefrontal todavía se están desarrollando durante la pubertad, y todos se han relacionado con la depresión. Esas regiones están cargadas de moléculas que detectan el estrógeno y la progesterona, y responden iniciando una serie de cambios celulares cuando las hormonas llegan al cerebro.

Próximos pasos

En este contexto de investigación principalmente en animales de laboratorio, tiene sentido la idea de que las hormonas durante la adolescencia podrían cambiar el cerebro, particularmente de una manera que podría influir en la depresión. Pero solo porque algo tenga sentido no significa que sea verdad.

Para realmente responder bien a la pregunta, lo que se necesita son grandes comparaciones cara a cara de adolescentes asignadas al azar para tomar anticonceptivos hormonales o un placebo, y luego monitoreadas para detectar depresión años después. Pero ese estudio nunca sucederá. La ética de la investigación evitaría que los adolescentes que necesitan píldoras anticonceptivas reciban un sustituto de la píldora de azúcar.

Las pistas pueden venir de otros lugares. McKetta menciona Colorado, donde los cambios en las políticas de salud pública desde 2009 han hecho que las opciones de control de la natalidad estén ampliamente disponibles: "cualquier tipo que desee, donde sea, cuando sea", dice ella. En las áreas cercanas a las clínicas de Colorado que ofrecen anticonceptivos, las tasas de natalidad de los adolescentes han bajado un 20 por ciento, según datos recientes de la Oficina Nacional de Investigación Económica sin fines de lucro. Las niñas que aprovechan el acceso a la píldora pueden ser una fuente valiosa de datos de salud mental a largo plazo. "Es posible que podamos poner esto a la cama por completo, o encontraremos diferencias a largo plazo", dice McKetta.

Mientras tanto, Anderl y sus colegas han comenzado a inscribir a jóvenes adolescentes para un estudio que durará entre tres y cinco años. Los investigadores medirán los niveles hormonales de las niñas, controlarán su uso de anticonceptivos, evaluarán su salud emocional y buscarán signos de depresión. Este estudio prospectivo resuelve algunos de los problemas que persiguieron informes anteriores. Por un lado, medir objetivamente los síntomas a medida que se desarrollan con el tiempo significa que los investigadores no tendrán que depender de los recuerdos de los participantes.

"El acceso al control de la natalidad es un derecho humano universal", dice Anderl, quien no quiere que sus resultados se usen para limitar el acceso al control de la natalidad por parte de políticos, médicos, padres o incluso mujeres jóvenes. Los datos son demasiado preliminares para ser utilizados para presentar un caso contra el uso de la píldora por parte de los adolescentes, dice ella.

Para una adolescente sexualmente activa, el riesgo hipotético de depresión se ve eclipsado por los riesgos conocidos y potencialmente graves del embarazo, dice White, de la Universidad de Boston. La comparación de riesgos aquí lo es todo: la alternativa a la anticoncepción confiable es el embarazo, dice ella. "Cuando se mira la cobertura de los medios, ese no es un punto que se hace muy a menudo".

Una adolescente que tiene relaciones sexuales sin protección tiene un 85 por ciento de posibilidades de quedar embarazada dentro de un año, una afección que conlleva muchos riesgos conocidos, incluida la depresión. "El embarazo es mucho más peligroso que el control de la natalidad, en general, punto final, para todos", dice White.